356 Elefantes morreram de repente. A Causa continua um mistério.

Em 25 de maio, os conservacionistas estavam sobrevoando o Okavango Panhandle do Botswana quando contaram algo perturbador: 169 elefantes mortos. Um segundo vôo em junho revelou mais carcaças, elevando o total para 356. Alguns animais pareciam ter morrido repentinamente, desabando no peito enquanto caminhavam ou corriam. Nenhuma presa foi removida, sugerindo que a caça furtiva por marfim pode não ser a culpada.

Mas os especialistas têm poucas pistas sobre se a causa é algo sinistro, como envenenamentos ou uma doença natural da qual os elefantes da área se recuperam.

À medida que as populações de elefantes crescem, é mais provável que ocorram mortes em massa, provavelmente em uma escala maior que essa“, disse Chris Thouless, chefe de pesquisa da Save the Elephants, uma organização de conservação do Quênia. “A morte não é divertida, mas se aplica a todos os seres vivos.”

Mas outros conservacionistas expressaram mais preocupação.

“No Botsuana, há uma enorme crise de desabrochar de elefantes”, disse Mark Hiley, diretor de operações de resgate do National Park Rescue, uma organização sem fins lucrativos com sede na Grã-Bretanha que combate a caça furtiva na África. “O mais importante agora é que uma equipe independente visite a área – experimente várias carcaças, o solo e as vias navegáveis ​​- e identifique o que está causando as mortes”.

Pesquisadores do Elephants Without Borders, o grupo de conservação em Botsuana que conduziu os vôos que documentam o problema, observaram alguns elefantes vivos que pareciam estar desorientados, incluindo um que andava em círculos. Outros estavam arrastando as patas traseiras, como se estivessem paralisados, e outros pareciam letárgicos e emaciados. Machos e fêmeas, jovens e velhos, todos parecem igualmente afetados.

O Botsuana abriga cerca de 130.000 elefantes de savana, ou cerca de um terço da população restante do mundo. Embora existam alguns sinais de que a caça furtiva de elefantes e rinocerontes possa estar pegando lá, muitos conservacionistas ainda consideram o país um refúgio crítico para os elefantes.

Em um relatório enviado a funcionários do governo, a Elephants Without Borders estimou que a onda de mortes misteriosas começou pelo menos em março. O número total de elefantes mortos quase certamente excede 356, escrevem os autores, porque seus voos não cobriram toda a área afetada.

Alguns conservacionistas dizem que o governo do país não está levando as mortes a sério o suficiente. As autoridades coletaram amostras de elefantes mortos para testes em maio, mas ainda não divulgaram resultados.

“Isso começou meses atrás e, a essa altura, o governo deveria poder dizer a todos claramente o que é isso”, disse Hiley. “Existem muitos laboratórios respeitáveis ​​que poderiam ter resultado até agora.”

Os atrasos nos testes podem “literalmente estar matando elefantes”, acrescentou Hiley.

Dr. Mmadi Reuben, principal oficial veterinário do Departamento de Vida Selvagem e Parques Nacionais do Botsuana, disse que o governo está levando as mortes a sério e respondeu “com rapidez, adequação e responsabilidade – assim que recebemos essas informações”.

Ele disse que alguns testes descartaram causas comuns como o antraz, causado por bactérias que ocorrem naturalmente no solo. Ele e seus colegas estão agora trabalhando com laboratórios no Zimbábue, África do Sul e Canadá para realizar mais testes. “Não será uma coisa pontual onde dizemos: ‘Enviamos amostras, agora já terminamos'”, disse Reuben. “É um diálogo contínuo com diferentes laboratórios”.

Ainda não há evidências de que as mortes sejam cometidas por humanos, acrescentou.

O cianeto, que os caçadores às vezes usam para envenenar elefantes, parece improvável, porque as carcaças tendem a ser agrupadas perto de onde o veneno foi implantado. Também tende a matar outros animais, mas nenhuma outra espécie parece ser afetada neste caso. No entanto, é possível que outros venenos possam ser usados ​​contra elefantes, e Hiley diz que alguns deles podem se dissipar rapidamente.

O Covid-19, acrescentou, é improvável, porque a doença ainda não infectou pessoas nas comunidades remotas de Okavango. Também não há evidências de que os elefantes possam contrair o vírus.

Thouless suspeita que uma doença que ocorre naturalmente seja o culpado mais provável. Um dos principais candidatos é a encefalomiocardite, uma infecção viral que pode ser transmitida por roedores, o que pode causar sintomas neurológicos. Matou cerca de 60 elefantes no Parque Nacional Kruger da África do Sul em meados dos anos 90. O Botsuana também emergiu recentemente de uma seca, que poderia ter deixado alguns elefantes estressados ​​e mais vulneráveis ​​a doenças, disse Thouless.

Nesse ponto, ele continuou, as mortes não constituem uma crise de conservação, porque os números documentados até agora representam uma pequena porcentagem dos 15.000 a 20.000 elefantes que vivem no Panavale de Okavango. “Isso é angustiante, mas atualmente é trivial em termos de população”, disse ele.

Exemplos anteriores também mostram que, quando as condições são favoráveis, os elefantes podem se recuperar rapidamente. Por exemplo, em 1970 e 1971, uma seca no Parque Nacional Tsavo East, no Quênia, matou cerca de 5.900 dos 35.000 elefantes do parque. Em 1973, a população estava de volta a 35.000.

“Há um limite para o quanto vale a pena interferir na natureza”, disse Thouless. “Você pode fazer um esforço enorme sem realmente conseguir algo diferente em termos de conservação”.

Fonte: The NY Times // Créditos da imagem: Reuters

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