A Mudança: “Digam adeus à Web Selvagem”

Parecia uma quebra de barragem ou a troca de guarda.

Dentro de um período de 48 horas nesta semana, muitos dos gigantes da Internet do mundo tomaram medidas que seriam impensáveis ​​para eles meses antes. O Reddit, que passou a maior parte de sua vida como livre para todos, proibiu milhares de fóruns de incitação ao ódio, incluindo o maior fórum pró-Trump na internet.

O Twitch – uma plataforma de videogame da Amazon que não é conhecida por sua coragem política – suspendeu a conta oficial do presidente Trump por “conduta odiosa”, enquanto o YouTube expurgou um punhado de racistas notórios e puniu um criador popular com uma história de vídeos problemáticos. O Facebook, sob pressão de um crescente boicote de anunciantes, derrubou uma rede de violentos insurgentes anti-governo que se estabeleceram em sua plataforma.

Tomadas de forma independente, essas mudanças podem parecer incrementais e isoladas – o tipo de arbitragem e desenho de linhas que acontece todos os dias nas mídias sociais.

Mas, chegando de uma vez, pareciam algo muito maior: um sinal de que a Wild Wild Web – o experimento de uma década do setor de tecnologia em crescimento não regulamentado e governança da plataforma laissez-faire – está chegando ao fim. Em seu lugar, uma nova cultura está se formando, mais responsável, mais autoconsciente e menos ingênua do que a anterior.

Você pode vislumbrar essa mudança nas palavras de tecnólogos como Steve Huffman, executivo-chefe do Reddit. Ele disse que recentemente rejeitou um dos principais valores da Wild Wild Web – a ideia de que existem plataformas privadas na Internet para fornecer um fórum para todas as idéias, não importa quão tóxico.

“Quando começamos o Reddit há 15 anos, não proibimos as coisas”, disse Huffman em uma entrevista nesta semana. “E foi fácil, como é para muitos jovens, fazer declarações como essa porque, uma, eu tinha crenças políticas mais rígidas e, duas, faltava perspectiva e experiência no mundo real”.

Agora, Huffman diz que entende que alguns discursos – ódio, assédio, intimidação – impedem que outros falem, e que uma cultura de plataforma sem limites muitas vezes capacita os menos comprometidos com conversas civis. É uma posição que reflete uma compreensão mais madura da dinâmica das comunidades online e as várias maneiras pelas quais uma inação poderosa de uma plataforma pode ser armada.

Steve Huffman, executivo-chefe do Reddit, que nesta semana proibiu milhares de fóruns para discursos de ódio, incluindo o maior fórum pró-Trump na internet. Créditos: Jeenah Moon para o New York Times

Não pretendo sugerir que o Reddit, ou qualquer outra empresa de tecnologia, tenha amadurecido completamente ou resolvido seus problemas da noite para o dia. (Algumas empresas podem estar além da reforma, de fato.) Mas o mundo está mudando e o setor de tecnologia está sendo forçado a mudar junto com ele.

Uma monocultura tecnológica que já celebrou sua imprudência e irreverência – mova-se rápido e quebre as coisas! – está sendo posta de lado por uma geração mais jovem e mais politicamente consciente de profissionais de tecnologia que realmente querem que os produtos de suas empresas reflitam seus valores.

Os legisladores e ativistas perceberam a influência da indústria de tecnologia e estão encontrando pontos de alavancagem para forçar reformas tão necessárias. Os usuários também são mais inteligentes, e uma geração de jovens que cresceram na Wild Wild Web está exigindo novas regras e árbitros mais atentos.

É difícil definir exatamente a Wild Wild Web ou dizer exatamente quando ela começou. Costumo marcar isso como começando em setembro de 2006, quando o Facebook abriu suas portas para além de estudantes universitários e introduziu um novo recurso chamado News Feed – uma tela inicial que mostrava aos usuários uma lista dinâmica e personalizada das atividades de seus amigos.

Esse tipo de feed – com curadoria de um algoritmo e projetado para viralidade e dependência – juntamente com a escala cada vez mais incontrolável do Facebook, criou o ambiente perfeito para o mau comportamento e se tornou o modelo para quase todas as empresas bem-sucedidas da Internet nos anos 2010.

Mais recentemente, a marca registrada da Wild Wild Web tornou-se uma espécie de abordagem inicial da estratégia corporativa. Termos como “inovação sem permissão” e “blitzscaling” entraram no léxico da tecnologia, e as empresas usaram declarações de missão nobres para encobrir suas aspirações mais covardes por domínio e lucro.

Quando as coisas deram errado – escândalos de privacidade, erros legais, genocídios ocasionais – um pedido de desculpas e um plano de cinco pontos para melhorar na próxima vez geralmente são suficientes.

A Wild Wild Web não tem sido tão ruim. O acesso ampliado à informação e à conveniência, o desmantelamento de porteiros problemáticos e excludentes e mais de uma década de crescimento econômico foram todos resultados positivos.

Mas todo benefício vem com custos. As mesmas ferramentas que produziram recomendações personalizadas, feeds otimizados para o engajamento e a Internet das Coisas também produziram polarização política, desinformação viral e vigilância generalizada. A relutância dos gigantes da Internet em estabelecer regras (e, posteriormente, sua incapacidade de aplicá-las) deu poder a uma geração de fanáticos e manipuladores de mídia que agora estão entre nossas figuras públicas mais influentes.

Assim como a corrida do ouro na Califórnia, a Wild Wild Web iniciou um enorme acúmulo de poder pessoal e corporativo, transformando nossa ordem social da noite para o dia. O poder passou dos czares do governo e dos magnatas barulhentos da Fortune 500 para os engenheiros que construíram as máquinas e os executivos que lhes deram suas ordens de marcha.

Essas pessoas não estavam preparadas para administrar impérios, e a maioria delas desviou sua nova responsabilidade, ou fingiu ser menos poderosa do que era. Poucos estavam dispostos a questionar a ortodoxia do Vale do Silício de 2010 de que a conexão era um bem de fato, mesmo quando as contra-evidências se acumulavam.

Ainda existem alguns itens teimosos. (O Facebook, em particular, ainda parece ligado à narrativa de que a mídia social simplesmente reflete a sociedade offline, em vez de direcioná-la.) Mas entre o público, não há mais Golias confundindo Davids. O segredo da influência da indústria de tecnologia está revelado, e os críticos que têm implorado aos líderes de tecnologia que assumam mais responsabilidade por suas criações estão finalmente sendo ouvidos.

É difícil dizer o que causou essa mudança. Joan Donovan, diretora de pesquisa do Shorenstein Center da Harvard Kennedy School, escreveu na Wired que a pandemia de coronavírus ajudou os líderes de plataforma a localizar seus espinhos, aumentando os riscos de inação.

“Há pouco tempo, antes da pandemia, cada plataforma atendia apenas a sua base de usuários específica, mantendo um resultado triplo, equilibrando lucros com impacto social e ambiental”, escreveu Donovan. “Agora, tendo testemunhado os terríveis resultados de desinformação médica descontrolada, as mesmas empresas entendem a importância de garantir o acesso a fatos oportunos, locais e relevantes”.

Manifestações de agitação social, como esta no Brooklyn na semana passada, ajudaram a capacitar os funcionários de tecnologia a se manifestar e exigir mais responsabilidade de suas empresas. Créditos: Amr Alfiky / The New York Times

Os protestos de Black Lives Matter em todo o país e os pedidos de justiça racial que eles inspiraram também ajudaram a capacitar os funcionários de nível técnico a exigir mais de seus chefes.

Duas semanas atrás, depois que escrevi que o Facebook, o Twitter e o YouTube estavam prejudicando a luta pela justiça racial, mesmo quando seus líderes proclamaram publicamente seu apoio, recebi dezenas de mensagens de funcionários de tecnologia que estavam frustrados com a hipocrisia de suas próprias empresas.

Outras motivações podem ser mais práticas. Reguladores e legisladores, especialmente democratas, estão ansiosos para reduzir o Vale do Silício, e algumas empresas de tecnologia dos EUA podem estar apostando em suas apostas caso Trump perca sua candidatura à reeleição em novembro.

O final da Wild Wild Web também pode não ser positivo. A próxima fase da internet provavelmente será mais balcanizada, à medida que países como China e Índia estreitam suas fronteiras digitais.

O exame minucioso das plataformas de mídia social nos Estados Unidos pode fazer com que se fragmentem ao longo de linhas ideológicas, de maneira a aumentar a polarização e a agitação cívica. Não há garantia de que as novas regras sejam aplicadas de maneira justa ou que os novos algoritmos não apóiem ​​outra forma de comportamento anti-social.

Mas não há como voltar atrás. As pessoas que constroem tecnologias transformadoras não podem mais afirmar com credibilidade que suas criações são “apenas ferramentas”, assim como os juízes da Suprema Corte podem afirmar que suas opiniões são “apenas palavras”.

Os governos que adotaram a inovação como um bem não ligado – como a Índia, que nesta semana proibiu o TikTok e dezenas de outros aplicativos de propriedade chinesa para proteger sua “soberania e integridade” – agora reconhecem, corretamente, que deixar alguém construir seus aplicativos é o mesmo que deixando-os moldar sua sociedade.

Os usuários também estão prontos para viver em uma Internet mais responsável. Eles entendem que existem desvantagens na ilegalidade, e essa escala não é desculpa para negligência.

Para as pessoas que amavam a Wild Wild Web – e, por um tempo, eu era uma delas – a próxima onda de mudança pode parecer o fim agridoce de uma era. Havia algo de romântico e emocionante na idéia de um mundo digital que não carregava nenhuma bagagem do mundo físico, que tocava por regras diferentes e obedecia a autoridades diferentes.

Mas a internet não é mais um mundo distinto e separado do mundo físico. Todos nós vivemos on-line e é muito tempo que o mundo em nossas telas é gerenciado com a mesma atenção e com tanta responsabilidade quanto nossas estradas, escolas e hospitais. A Wild Wild Web pode ter acabado, mas o edifício real está apenas começando.

Fonte: The NY Times // Créditos da imagem: Doug Mills/The New York Times

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