Genes podem deixar algumas pessoas mais vulneráveis a sintomas graves da Covid-19

Por que algumas pessoas infectadas com o coronavírus sofrem apenas sintomas leves, enquanto outras ficam mortalmente doentes?

Os geneticistas vasculham nosso DNA em busca de pistas. Agora, um estudo de cientistas europeus é o primeiro a documentar uma forte ligação estatística entre variações genéticas e o Covid-19, a doença causada pelo coronavírus.

Variações em dois pontos do genoma humano estão associadas a um risco aumentado de insuficiência respiratória em pacientes com Covid-19, descobriram os pesquisadores. Um desses pontos inclui o gene que determina os tipos sanguíneos.

Ter sangue tipo A estava associado a um aumento de 50% na probabilidade de um paciente precisar obter oxigênio ou usar um ventilador, de acordo com o novo estudo.

O estudo foi igualmente impressionante para os genes que não apareceram. O coronavírus se liga a uma proteína chamada ACE2 na superfície das células humanas, a fim de inseri-las, por exemplo. Mas variantes genéticas no ACE2 não pareciam fazer diferença no risco de Covid-19 grave.

Os resultados sugerem que fatores relativamente inexplorados podem estar desempenhando um papel importante no desenvolvimento do Covid-19, com risco de vida. “Há novas crianças no quarteirão agora”, disse Andre Franke, geneticista molecular da Universidade de Kiel na Alemanha e co-autor do novo estudo, que atualmente está passando por uma revisão por pares.

Os cientistas já determinaram que fatores como idade e doença subjacente colocam as pessoas em risco extra de desenvolver um caso grave de Covid-19. Mas os geneticistas esperam que um teste de DNA possa ajudar a identificar pacientes que precisarão de tratamento agressivo.

Descobrir o motivo pelo qual certos genes podem aumentar as chances de doenças graves também pode levar a novos alvos para os projetistas de medicamentos.

À medida que a pandemia ganhou impulso em fevereiro, Franke e seus colegas estabeleceram uma colaboração com médicos na Espanha e na Itália que estavam enfrentando uma onda crescente de Covid-19.

Os médicos coletaram amostras de sangue de 1.610 pacientes que precisavam de suprimento de oxigênio ou precisaram usar um ventilador. Franke e seus colegas extraíram o DNA das amostras e o escanearam usando uma técnica rápida chamada genotipagem.

Os pesquisadores não sequenciaram todas as três bilhões de letras genéticas no genoma de cada paciente. Em vez disso, eles analisaram nove milhões de cartas. Em seguida, os pesquisadores realizaram a mesma pesquisa genética em 2.205 doadores de sangue sem evidência de Covid-19.

Os cientistas procuravam pontos no genoma, chamados loci, onde um número incomumente alto de pacientes gravemente doentes compartilhava as mesmas variantes, em comparação com aqueles que não estavam doentes.

Dois loci apareceram. Em um desses sites é o gene que determina o nosso tipo sanguíneo. Esse gene direciona a produção de uma proteína que coloca moléculas na superfície das células sanguíneas.

Não é a primeira vez que o sangue do tipo A aparece como um risco possível. Os cientistas chineses que examinaram os tipos sanguíneos dos pacientes também descobriram que aqueles com Tipo A tinham maior probabilidade de desenvolver um caso sério de Covid-19.

Ninguém sabe o porquê. Enquanto o Dr. Franke foi consolado pelo apoio do estudo chinês, ele só podia especular como os tipos sanguíneos podem afetar a doença. “Isso está me assombrando, honestamente”, disse ele.

Ele também observou que o local onde o gene do tipo sanguíneo está localizado também contém um trecho de DNA que atua como uma chave liga / desliga para um gene que produz uma proteína que desencadeia fortes respostas imunes.

O coronavírus desencadeia uma reação exagerada do sistema imunológico em algumas pessoas, causando inflamação maciça e danos nos pulmões – a chamada tempestade de citocinas. É teoricamente possível que variações genéticas influenciem essa resposta.

Um segundo locus, no cromossomo 3, mostra uma ligação ainda mais forte com o Covid-19, descobriram o Dr. Franke e seus colegas. Mas esse local abriga seis genes, e ainda não é possível dizer qual deles influencia o curso do Covid-19.

Um desses candidatos a genes codifica uma proteína conhecida por interagir com ACE2, o receptor celular necessário ao coronavírus para entrar nas células hospedeiras. Mas outro gene próximo codifica uma molécula potente de sinalização imunológica. É possível que esse gene imune também desencadeie uma reação exagerada que leve à insuficiência respiratória.

Franke e seus colegas fazem parte de um esforço internacional chamado Iniciativa dos Hospedeiros genéticos do Covid-19.

Mil pesquisadores em 46 países estão coletando amostras de DNA de pessoas com a doença. Agora eles estão começando a postar dados no site da iniciativa.

Andrea Ganna, epidemiologista genética da Universidade de Helsinque, disse que os dados coletados da iniciativa começaram a apontar para um único ponto no cromossomo 3 como um participante potencialmente importante.

Não é comum que variantes genéticas surjam de estudos com tão poucas pessoas, disse Jonathan Sebat, geneticista da Universidade da Califórnia, em San Diego, que não participou do novo estudo.

“Todos esperávamos otimista que essa fosse uma dessas situações”, disse Sebat.

Tentativas anteriores de encontrar loci genéticos que variavam significativamente entre pessoas doentes e saudáveis ​​falharam. O Dr. Sebat especulou que o novo estudo foi bem-sucedido porque os pesquisadores se concentraram apenas em pessoas com insuficiência respiratória e eram claramente vulneráveis ​​a formas graves de Covid-19.

“Eles tinham o grupo ideal”, disse ele.

Novos estudos, como o que Dr. Sebat está conduzindo na Califórnia, permitirá que os cientistas vejam se os dois locais realmente importam tanto quanto parecem agora.

Os geneticistas podem ser capazes de se concentrar exatamente em qual gene em cada locus afeta a doença, disse ele. E os pesquisadores provavelmente encontrarão muitos outros genes com influências mais sutis no curso do Covid-19.

Fonte: The NY Times // Créditos da imagem: CDC via Science Source

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