Cientistas dos EUA e da China descobrem traços da evolução do coronavírus em morcegos

Uma equipe internacional de cientistas, incluindo um pesquisador de destaque no Instituto de Virologia Wuhan, analisou todos os coronavírus conhecidos em morcegos chineses e usou análises genéticas para rastrear a provável origem do novo coronavírus em morcegos-ferradura.

Em seu relatório, publicado online no domingo, eles também apontam para a grande variedade desses vírus no sul e no sudoeste da China e pedem um monitoramento mais próximo dos vírus de morcegos na área e maiores esforços para mudar o comportamento humano como forma de diminuir as chances de futuras pandemias.

A pesquisa foi apoiada por uma concessão dos EUA à EcoHealth Alliance, uma organização sem fins lucrativos com sede em Nova York, que foi recentemente cancelada pelo National Institutes of Health. A subvenção, por mais de US $ 3 milhões, estava a caminho da renovação, e a reversão repentina provocou protestos na comunidade científica.

Trinta e uma sociedades científicas dos EUA assinaram uma carta de protesto em 20 de maio ao N.I.H. e 77 ganhadores do Nobel enviaram outra carta ao N.I.H. e o Departamento de Saúde e Serviços Humanos que buscam uma investigação sobre a negação da concessão. Os Nobelistas disseram que o cancelamento parecia basear-se na política, e não na consideração do mérito científico.

O relatório da pesquisa, aceito pela revista Nature Communications, foi publicado no BioRxiv (pronunciado bio-arquivo), onde a pesquisa científica é freqüentemente lançada antes da publicação.

O relatório mostra de relance o trabalho que a doação havia apoiado.

Os pesquisadores, principalmente chineses e americanos, conduziram uma busca exaustiva e análise de coronavírus em morcegos, com o objetivo de identificar pontos quentes para possíveis transbordamentos desses vírus em humanos e surtos de doenças resultantes.

Descartando Improbabilidades

A evidência genética de que o vírus se originou em morcegos já era esmagadora. Os morcegos-ferradura, em particular, foram considerados prováveis ​​hospedeiros, porque outras doenças de transbordamento, como o surto de SARS em 2003, vieram de vírus originados nesses morcegos, membros do gênero Rhinolophus.

Nenhum dos vírus do morcego está perto o suficiente do novo coronavírus para sugerir que ele pulou de morcegos para humanos. O progenitor imediato do novo vírus não foi encontrado e pode estar presente em morcegos ou outro animal. Inicialmente, suspeitava-se de pangolins, embora uma análise mais recente dos coronavírus de pangolim sugira que, embora provavelmente tenham participado da evolução do novo vírus, não há evidências de que eles sejam a fonte imediata.

A nova pesquisa inclui uma análise da evolução dos morcegos e da viral que apoia fortemente a suspeita de origem do vírus nos morcegos-ferradura, mas não é definitiva, em grande parte porque uma grande quantidade desses vírus permanece desconhecida.

O relatório também adiciona detalhes ao que os cientistas sabem sobre o coronavírus em morcegos, como eles evoluíram e que tipo de ameaça representam. A renovação da doação teria apoiado a continuação deste trabalho.

A N.I.H. cancelou a concessão logo depois que o presidente Trump foi questionado em uma entrevista coletiva sobre dinheiro erroneamente descrito como indo para o instituto Wuhan. Esse laboratório tem sido alvo de teóricos da conspiração que promovem a ideia de que o novo coronavírus foi produzido em laboratório. Cientistas e agências de inteligência dos EUA concordam que a grande probabilidade é que o vírus tenha evoluído na natureza.

Richard Ebright, um microbiologista e especialista em biossegurança da Universidade Rutgers, argumentou que poderia haver um vazamento acidental de um vírus naturalmente evoluído que estava presente no laboratório, e que a segurança do laboratório deve ser investigada. Muitos cientistas vêem o cenário de vazamento como improvável, dadas as muitas oportunidades de infecção no comércio, mercado e agricultura de animais silvestres.

Também não há evidências de que o novo vírus esteja presente no Instituto de Virologia Wuhan. Foi descoberto pela primeira vez depois que vários casos humanos apareceram no final de dezembro, a maioria em pessoas com conexões com um mercado úmido em Wuhan.

Zheng-Li Shi, diretor do Centro de Doenças Infecciosas Emergentes do instituto, conhecido pelo trabalho de rastrear a fonte do vírus SARS original em morcegos e identificar o SARS-CoV-2, como é conhecido o novo coronavírus, é um dos os autores do novo artigo, juntamente com Peter Daszak, presidente da EcoHealth Alliance.

Os pesquisadores coletaram zaragatoas orais e retais, bem como pelotas fecais de morcegos em cavernas na China entre 2010 e 2015, e usaram o sequenciamento genético para derivar 781 seqüências parciais dos vírus. Eles os compararam com informações de sequência já documentadas em bancos de dados de computadores sobre coronavírus de morcego e pangolim.

Evidências Evolutivas

Eles descobriram evidências de que o novo coronavírus pode ter evoluído na província de Yunnan, mas não conseguiu descartar uma origem em outros lugares do sudeste da Ásia fora da China.

A família de morcegos que incluía o gênero ferradura, Rhinolophus, parece ter se originado na China dezenas de milhões de anos atrás. Eles têm uma longa história de co-evolução com os coronavírus, que o relatório mostra que geralmente saltam de uma espécie de morcego para outra.

Daszak disse que a região onde China, Laos, Vietnã e Mianmar convergem pode ser “o verdadeiro ponto quente para esses vírus”.

Ele disse que a região é caracterizada não apenas pela diversidade de morcegos e coronavírus, mas pela urbanização, crescimento populacional e intensa criação de aves e animais, o que pode levar o vírus a saltar de uma espécie para outra e a disseminar doenças humanas.

Não apenas os morcegos devem ser monitorados, disse Daszak, mas os humanos. “As pessoas estão cultivando animais silvestres em todo o sul da China, dezenas de milhares de pessoas envolvidas no setor. Deveriam estar realizando testes regulares, não apenas para o Covid-19, mas para que outros vírus estão pegando.”

Ele reconheceu que esse esforço seria muito caro, mas disse que, comparado ao custo de uma pandemia, “você está definitivamente obtendo um bom retorno do investimento”.

Fonte: The NY Times // Créditos da imagem: DeAgostini/Getty Images

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