Países pobres pegaram bilhões emprestados da China, mas agora não conseguem pagar

Quando o coronavírus se espalhou pelo mundo, o ministro das Relações Exteriores do Paquistão ligou para o seu homólogo em Pequim no mês passado com um pedido urgente: a economia do país estava mergulhando no nariz e o governo precisava reestruturar bilhões de dólares em empréstimos chineses.

Pedidos semelhantes chegaram a Pequim do Quirguistão, Sri Lanka e de vários países africanos, pedindo para reestruturar, adiar os pagamentos ou perdoar dezenas de bilhões de dólares em empréstimos que vencem este ano.

A cada solicitação, o desejo da China de se tornar o maior banqueiro do mundo em desenvolvimento está saindo pela culatra. Nas últimas duas décadas, desencadeou uma série de empréstimos globais, cobrindo países com centenas de bilhões de dólares, em um esforço para expandir sua influência e se tornar uma superpotência política e econômica. Os mutuários colocam portos, minas e outras joias da coroa como garantia.

Agora, à medida que a economia mundial gira, os países estão cada vez mais dizendo a Pequim que não podem pagar o dinheiro de volta.

A China enfrenta escolhas difíceis. Se reestruturar ou perdoar esses empréstimos, isso pode prejudicar seu sistema financeiro e enfurecer o povo chinês, que sofre com sua própria desaceleração. Mas se a China exigir reembolso quando muitos países já estiverem zangados com Pequim por lidar com a pandemia, sua busca por influência global poderá estar em risco.

O projeto de trem de passageiros Nairobi Naivasha SGR foi construído pela China Communication Construction Company e financiado por Pequim.Foto: Daniel Irungu / EPA, via Shutterstock

“A China está politicamente em segundo plano”, disse Andrew Small, membro sênior do Fundo Marshall Marshall. Se a China encerrasse esses empréstimos, acrescentou, “eles estariam assumindo ativos estratégicos em países que agora não podem se dar ao luxo de alimentar seu povo”.

A reputação global da China está em jogo. Os países estão questionando abertamente seu papel no surto de coronavírus, depois que as autoridades chinesas em janeiro menosprezaram a gravidade e a contagiosidade da doença. Pequim está vendendo e doando máscaras e equipamentos para ajudar sua imagem desgastada. Um passo em falso poderia tratar suas ambições globais um grande revés.

Ao mesmo tempo, as apostas financeiras são enormes. O Instituto Kiel, um grupo de pesquisa alemão, atribui os empréstimos da China ao mundo em desenvolvimento em US $ 520 bilhões ou mais, com a grande maioria distribuída nos últimos anos. Isso faz de Pequim um credor maior do que o Banco Mundial ou o Fundo Monetário Internacional.

Na vanguarda da onda está a Iniciativa do Cinturão e Rota, o programa de US $ 1 trilhão do presidente Xi Jinping para financiar projetos de infraestrutura em todo o mundo e buscar aliados no processo. Desde que a iniciativa começou em 2013, a China emprestou até US $ 350 bilhões a países, cerca da metade deles considerados devedores de alto risco.

A sede da China Communication Construction Company para um projeto ferroviário destinado a conectar portos no oeste da Malásia com os da costa leste. Créditos: Lauren DeCicca para o New York Times

A China rejeitou a ideia de perdão em massa da dívida, mas sinalizou que está disposta a negociar. Em alguns casos, ele já agiu: o governo do Quirguistão anunciou em abril que a China concordou em reagendar US $ 1,7 bilhão em pagamentos de dívidas, sem revelar detalhes.

Outros esperam alívio também. “Não apenas solicitamos da China”, disse S.R. Attygalle, secretária do Tesouro do Sri Lanka, em entrevista, citando solicitações ao Japão e ao Banco de Importação e Exportação da China. Enquanto isso, ele disse, o Banco de Desenvolvimento da China ampliou a linha de crédito em US $ 700 milhões para ajudar o Sri Lanka a lidar, reduziu a taxa de juros e atrasou o prazo de pagamento em dois anos.

Além dessas etapas, as autoridades chinesas ainda não decidiram como resolver o problema, dizem pessoas familiarizadas com algumas das deliberações.

O alívio da dívida “não é simples ou eficaz”, escreveu Song Wei, funcionário do setor de pesquisa do Ministério do Comércio da China, no Global Times, um jornal controlado pelo Partido Comunista. “O que a China poderia fazer para ajudar é trazer de volta à vida projetos financiados por empréstimos e obter lucros sustentáveis, em vez de medidas tão simples quanto oferecer baixas contábeis”.

Belt e Road haviam se tornado um assunto sensível antes do surto. As autoridades chinesas estavam preocupadas se muitos bancos e empresas estavam investindo dinheiro nos mesmos países com pouca coordenação. O sistema financeiro da China já está sob dívidas acumuladas por empresas estatais e governos locais para manter o crescimento em alta.

Uma usina com apoio chinês em construção em Islamkot, no deserto da província de Sindh, no sul do Paquistão, em 2018. Foto: Rizwan Tabassum / Agence France-Presse – Getty Images

Algumas pessoas na China começaram a questionar se seu dinheiro suado estava sendo desperdiçado no exterior. Apesar da crescente riqueza da China, suas famílias ainda têm renda inferior a um quarto da renda dos países desenvolvidos. Sua economia também foi abalada pelo surto, levando-o a encolher pela primeira vez desde a era Mao.

Os empréstimos também atraíram escrutínio fora da China.

Os empréstimos da China diferem da maioria dos outros empréstimos para países em desenvolvimento por nações ricas ou por instituições como o Banco Mundial. Eles tendem a ter taxas de juros mais altas e vencimentos mais curtos, exigindo refinanciamento a cada dois anos. Eles freqüentemente usam ativos nacionais como garantia. Esses recursos deram aos bancos controlados pelo Estado chinês a confiança para emprestar aos países pobres.

Em alguns lugares, os empréstimos dispararam. As dívidas do Djibuti para a China saltaram para mais de 80% de sua produção econômica anual. A dívida da Etiópia com a China totaliza 20% de sua produção anual. No Quirguistão, a quantia é de cerca de 40%.

O governo Trump acusou a China de “diplomacia de armadilha da dívida”, emprestando mais dinheiro do que os países pobres poderiam se apossar para apreender ativos estratégicos e expandir sua presença militar e econômica.

As dívidas do Djibuti para a China saltaram para mais de 80% de sua produção econômica anual. Foto: Yasuyoshi Chiba / Agence France-Presse – Getty Images

Pequim nega essas acusações e muitos especialistas chineses concordam. Apreender garantias no exterior é difícil, argumentam eles. Os empréstimos custam mais porque os credores chineses enfrentam a perspectiva real de não serem reembolsados.

“Muitos empréstimos devem ter taxas de juros mais altas que refletem o risco correto”, disse Chen Long, sócio da Plenum, empresa de análise econômica de Pequim.

Mas uma reação anti-China cresceu nos últimos anos, à medida que os países lutavam para quitar dívidas. Os projetos Belt and Road muitas vezes se mostraram inúteis, deixando os contribuintes com contas pesadas. Quando Pequim tomou um porto estratégico no Sri Lanka como garantia, os países devedores observaram com preocupação.

A China também contava com uma rede secreta de negociações bilaterais para a Belt and Road, para alinhar os bolsos dos funcionários ou fazer com que eles concordassem com termos irracionais, afirmam alguns países devedores. A Malásia recuou um pacote de empréstimos de US $ 16 bilhões, pressionando Pequim a reduzi-lo para US $ 11 bilhões.

Agora parece que Pequim subestimou o risco de que problemas graves de crédito possam afetar todos os países em desenvolvimento ao mesmo tempo. A China ainda insiste em lidar com seus países devedores individualmente. Mas os líderes nesses locais estão cada vez mais exigindo amplos esforços globais para ajudar com seus problemas.

“A China quer manter os países do Cinturão e Rota divididos, pois são mais fortes que cada país individualmente”, disse Benn Steil, diretor de economia internacional do Conselho de Relações Exteriores.

Em abril, o primeiro-ministro do Paquistão apelou aos países e instituições ricas em alívio da dívida para todas as nações em desenvolvimento. Duas semanas depois, o Grupo das 20 nações, que inclui a China, anunciou que congelaria todos os pagamentos de dívidas dos países mais pobres do mundo até o final do ano.

Song, o funcionário do Ministério do Comércio, escreveu no Global Times que empréstimos preferenciais do Banco de Exportação e Importação da China “não são aplicáveis ​​ao alívio da dívida”. O Banco de Exportação e Importação da China é o pote de dinheiro da Belt and Road, financiando mais de 1.800 projetos no valor de pelo menos US $ 149 bilhões, revelou o credor no ano passado.

A pressão sobre a China só aumentará à medida que a crise econômica global se aprofundar. Autoridades familiarizadas com as negociações da dívida disseram que muitos países estão exigindo que a China forneça alívio ou perdão da dívida, incluindo vários países africanos.

À medida que o investimento chinês cresceu globalmente, o Egito se tornou um dos muitos pontos focais. Créditos: Bryan Denton para o New York Times

A Etiópia, a economia que mais cresce na África, pediu à China que cancele parte de sua carga de dívida e está assumindo um papel de liderança em nome das nações africanas nas negociações, disseram várias autoridades.

“Estes são os primeiros dias. Mas eu sei que os chineses geralmente reconhecem os desafios dos países ”, afirmou o ministro das finanças Eyob Tekalign Tolina em entrevista, acrescentando que um bloco dos países africanos” menos desenvolvidos “pediu o cancelamento da dívida. “Dado o choque global geral e o efeito da pandemia no crescimento, este é um pedido de apoio”, disse ele.

Mas o ministro das Finanças de Gana, Ken Ofori-Atta, disse em uma entrevista em vídeo com o Centro de Desenvolvimento Global que a China precisava fazer mais e “se fortalecer”.

As autoridades chinesas insistem em continuar com projetos no mundo em desenvolvimento. Na semana passada, o Paquistão concedeu um contrato de construção de barragem de US $ 5,8 bilhões à joint venture de uma empresa estatal chinesa com a unidade comercial do exército paquistanês. Os detalhes do financiamento não foram divulgados.

Mas se a China fizer barganhas difíceis, os países devedores poderão se unir e tentar apresentar uma frente unida. Eles poderiam revelar a extensão de seus empréstimos chineses e seus termos e condições, o que poderia colocar ainda mais foco no problema. Outros países podem mudar a forma como emprestam, o que pode forçar a China a mudar de atitude ou a recuar.

“É um acerto de contas para a China”, disse Scott Morris, membro sênior do Center for Global Development, um think tank.

“Quando você analisa a abrangência e o escopo dos países que podem ter o padrão, pode ser um risco muito alto para a China. Será que eles tomarão uma redução inevitável de algumas dessas dívidas? Ou eles estarão dispostos a apreender os ativos dos países durante um período tão sensível?”

A China emprestou muito dinheiro ao Sri Lanka, particularmente para a construção do Porto de Hambantota, e depois tomou posse do porto quando o país teve problemas para pagar os empréstimos. Créditos: Adam Dean para o New York Times

Fonte: The NY Times // Créditos da imagem: Adam Dean for The New York Times

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