Forças Armadas dos EUA desenvolvem novo teste que detecta o Covid-19 até em pessoas sem sintomas

Cientistas que trabalham para as forças armadas dos EUA projetaram um novo teste Covid-19 que poderia identificar células contaminadas antes que se tornassem infecciosas e transmitissem a doença.

No que pode ser um avanço significativo, os coordenadores do projeto esperam que o teste sanguíneo seja capaz de detectar a presença do vírus tão cedo quanto 24 horas após a infecção – antes que as pessoas apresentem sintomas e vários dias antes que um portador seja considerado capaz de espalhá-lo para outros pessoas. Isso ocorre cerca de quatro dias antes dos testes atuais poderem detectar o vírus.

O teste surgiu de um projeto criado pela Agência de Projetos de Pesquisa Avançada em Defesa das Forças Armadas dos EUA (Darpa), com o objetivo de diagnosticar rapidamente envenenamentos por germes ou guerra química. Foi reaproveitada às pressas quando a pandemia eclodiu e o novo teste deve ser apresentado para aprovação de uso de emergência (EUA) pela Food and Drug Administration (FDA) dos EUA dentro de uma semana.

“O conceito preenche uma lacuna de diagnóstico em todo o mundo”, disse o chefe do escritório de tecnologias biológicas da Darpa, Brad Ringeisen, ao Guardian, uma vez que também deve preencher lacunas de teste nas fases posteriores da infecção. Se for aprovada pelo FDA, ele disse, ele tem o potencial de ser “uma grande reviravolta”.

Detecção Rápida

Embora a detecção pré-infecciosa melhore a eficiência dos programas de teste e rastreamento à medida que os governos em todo o mundo relaxam os bloqueios, Darpa alertou que deve esperar até que a aprovação do FDA seja dada e que o teste possa ser colocado em prática para comprovar exatamente com que antecedência pegue o vírus.

“O objetivo da pesquisa é desenvolver e validar um teste de diagnóstico precoce da resposta do sangue do hospedeiro para a Covid”, disse em um email o professor Stuart Sealfon, que lidera a equipe de pesquisa do hospital Mount Sinai, em Nova York.

Ele disse que a abordagem de testes, que analisa a resposta do corpo ao combater o Covid-19, deve produzir resultados anteriores aos atuais testes de esfregaço no nariz que buscam o próprio vírus. “Como a resposta imune à infecção se desenvolve imediatamente após a infecção, espera-se que uma assinatura da Covid forneça um diagnóstico de infecção por Covid mais sensível mais cedo”, disse ele.

A pesquisa por trás do desenvolvimento dos testes será tornada pública, com a expectativa de que as equipes colaboradoras das escolas de medicina de Mount Sinai, Duke University e Princeton publiquem on-line, permitindo que cientistas de todo o mundo experimentem métodos semelhantes.

Se a FDA aprovar, o teste deverá começar a ser lançado nos EUA na segunda quinzena de maio. A aprovação não é garantida, mas os cientistas da Darpa estão entusiasmados com o impacto potencial, à medida que os governos diminuem os bloqueios em meio a preocupações sobre o controle de possíveis surtos de segunda onda.

Juntos somos mais fortes

“Estamos todos extremamente animados. Queremos fazer esse teste o mais rápido possível, mas, ao mesmo tempo, compartilhar com outras pessoas que desejam implementar em seus próprios países ”, disse Eric Van Gieson, que criou o programa de caracterização e observação epigenética (Echo) do Darpa. no ano passado para diagnosticar vítimas de guerra biológica, e o redirecionou para se concentrar no Covid-19. A epigenética analisa um conjunto de controles sobre genes que podem responder ao meio ambiente.

A esperança de que o teste possa pegar transportadoras antes que se tornem infecciosas se baseia em pesquisas anteriores sobre outros vírus, embora Sealfon tenha dito que isso permaneceu “desconhecido” para o Covid-19.

“Temos evidências de que o diagnóstico ocorre nas primeiras 24 horas para influenza e adenovírus”, disse Van Gieson. “Ainda estamos provando isso com o Covid-19. Dito isto, devemos saber muito em breve após a EUA. ” Ele vê potencial para os EUA realizarem um milhão de testes por dia, começando com 100.000 diariamente em maio.

O teste aumentaria a possibilidade de isolar casos pré-infecciosos e fechar as cadeias de transmissão. Também poderia reduzir drasticamente os períodos de quarentena das pessoas expostas aos espalhadores Covid-19, permitindo que voltassem ao trabalho em poucos dias. “Pode ter uma demanda excepcional”, disse Chris Linthwaite, executivo-chefe da Fluidigm, uma empresa de tecnologia de ciências da vida da Califórnia que faz parte do projeto, que acredita que testes frequentes podem ajudar a gerenciar a força de trabalho quando retornam a escritórios, armazéns e fábricas.

O governo do Reino Unido anunciou planos há duas semanas para reiniciar um programa de rastreamento de contatos que foi abandonado no início do surto. A meta declarada da Grã-Bretanha era de 100.000 testes por dia até o final de abril. A França anunciou na terça-feira que testaria 700.000 pessoas por semana, incluindo aquelas sem sintomas.

Outros países como Coréia do Sul, Austrália e Nova Zelândia já possuem sistemas de rastreamento eficientes, mas seriam ampliados se as transportadoras pudessem ser detectadas precocemente.

Mais Proteção

Os especialistas da Darpa também veem potencial para melhorar os protocolos para proteger os profissionais de saúde e outros em empregos de alto risco, bem como aqueles em comunidades relativamente independentes ou isoladas, como casas de repouso e prisões ou navios a bordo.

O teste usa as mesmas máquinas de reação em cadeia da polimerase (PCR) usadas para verificar cotonetes nasais de pessoas suspeitas de ter o vírus. “É um simples ajuste”, disse Van Gieson. “A infraestrutura já está lá.”

As limitações de uso são semelhantes às já enfrentadas por países como a Grã-Bretanha e dependem da capacidade de PCR, estoques de reagentes químicos e logística. Os resultados podem levar uma hora ou mais se as amostras tiverem que ser enviadas para os laboratórios.

Como o teste viral, o novo exame de sangue busca um tipo de molécula chamada RNA. Nesse caso, é o RNA mensageiro (mRNA). “O mRNA alvo faz parte da resposta imune à infecção viral”, disse Sealfon. “Os níveis de expressão do mRNA realmente se ajustam devido à presença do Covid-19. Compreender a resposta imune é fundamental para combater o Covid-19”.

Pensa-se que o Covid-19 incube por cerca de cinco dias, momento em que se presume que as pessoas se tornam infecciosas. Também é quando o vírus pode ser detectado pelos testes atuais de esfregaço do nariz. “Eles fazem o trabalho, apenas não dizem que alguém está doente até talvez quatro dias após esse [novo teste]”, disse Van Gieson.

A pesquisa mostra níveis de precisão acima de 95%. “Isso é algo que precisará ser constantemente monitorado, pois inevitavelmente mudará para cima ou para baixo”, disse Van Gieson.

As amostras de sangue são mais difíceis de coletar do que as zaragatoas do nariz, mas podem ser mais confiáveis. O teste de zaragatoa pode ser difícil, pois requer a coleta de uma amostra do fundo do nariz.

“Isso pode gerar muitos falsos negativos”, disse Lawrence Young, da Universidade de Warwick, acrescentando que estudos recentes mostrando baixa confiabilidade provavelmente foram devidos à baixa amostra de swab. “Fiquei muito preocupado com as imagens na televisão dos testes de drive-in. Algo que você possa medir com segurança no sangue pode ser uma coisa boa”.

Como todos os pesquisadores contatados pelo Guardian, no entanto, ele não estava disposto a comentar mais até a equipe liderada pelo Monte Sinai publicar sua pesquisa. A maioria estava preocupada com possíveis problemas com precisão e praticidade. A coleta de sangue é uma limitação potencial, pois os centros de drive-in geralmente não são equipados para fazer isso. É necessário um mililitro de sangue – um quinto de uma colher de chá -.

Espera-se que a equipe de pesquisa publique a sequência de mRNA, permitindo que outras pessoas criem o chamado “primer” necessário. Uma abordagem semelhante foi adotada quando a sequência genética do vírus foi lançada pela China em janeiro, permitindo o desenvolvimento rápido de testes na Coréia do Sul e em outros lugares.

Fonte: Guardian // Créditos da imagem: Alamy

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