Cientistas criam enzima mutante que recicla garrafas de plástico em horas

Uma enzima bacteriana mutante que quebra garrafas de plástico para reciclagem em horas foi criada pelos cientistas.

A enzima, originalmente descoberta em um monte de folhas de composto, reduziu as garrafas a blocos de construção químicos que foram então usados ​​para fazer novas garrafas de alta qualidade. As tecnologias de reciclagem existentes geralmente produzem plástico apenas o suficiente para roupas e tapetes.

A empresa por trás da inovação, Carbios, disse que está visando a reciclagem em escala industrial dentro de cinco anos. Fez uma parceria com grandes empresas, incluindo Pepsi e L’Oréal, para acelerar o desenvolvimento. Especialistas independentes consideraram a nova enzima um grande avanço.

Bilhões de toneladas de lixo plástico poluíram o planeta, desde o Ártico até a vala mais profunda do oceano, e representam um risco particular para a vida marinha. Os ativistas dizem que reduzir o uso de plástico é fundamental, mas a empresa disse que o material leve e resistente era muito útil e que a verdadeira reciclagem fazia parte da solução.

A nova enzima foi revelada em pesquisa publicada na quarta-feira na revista Nature. O trabalho começou com a triagem de 100.000 microrganismos para candidatos promissores, incluindo o inseto composto de folhas, que foi descoberto pela primeira vez em 2012.

“Foi completamente esquecido, mas acabou sendo o melhor”, disse o professor Alain Marty, da Université de Toulouse, França, diretor de ciências da Carbios.

Os cientistas analisaram a enzima e introduziram mutações para melhorar sua capacidade de quebrar o plástico PET a partir do qual as garrafas de bebida são feitas. Eles também o tornaram estável a 72 ° C, próximo à temperatura perfeita para degradação rápida.

A equipe usou a enzima otimizada para quebrar uma tonelada de garrafas plásticas usadas, que foram degradadas em 90% em 10 horas. Os cientistas usaram o material para criar novas garrafas de plástico de qualidade alimentar.

Carbios fez um acordo com a empresa de biotecnologia Novozymes para produzir a nova enzima em escala usando fungos. Ele disse que o custo da enzima era apenas 4% do custo do plástico virgem feito a partir de petróleo.

Os frascos de resíduos também precisam ser triturados e aquecidos antes da adição da enzima, para que o PET reciclado seja mais caro que o plástico virgem. Mas Martin Stephan, vice-presidente executivo da Carbios, disse que o plástico reciclado de baixa qualidade existente é vendido com um prêmio devido à falta de suprimento.

“Somos a primeira empresa a lançar esta tecnologia no mercado”, disse Stephan. “Nosso objetivo é estar em operação até 2024, 2025, em larga escala industrial”.

Ele disse que a redução no uso de plástico era uma parte da solução do problema de resíduos. “Mas todos sabemos que o plástico agrega muito valor à sociedade, em alimentos, assistência médica, transporte. O problema é desperdício de plástico”. Aumentar a coleta de lixo plástico foi fundamental, disse Stephan, com cerca da metade de todo o plástico acabando no meio ambiente ou em aterros sanitários.

Outra equipe de cientistas revelou em 2018 que havia acidentalmente criado uma enzima que quebra garrafas de plástico. Uma das equipes por trás desse avanço, o professor John McGeehan, diretor do Centro de Inovação em Enzimas da Universidade de Portsmouth, disse que Carbios é a principal enzima de engenharia da empresa para quebrar o PET em larga escala e que o novo trabalho foi um grande avanço.

“Isso possibilita a verdadeira reciclagem biológica de PET em escala industrial. Este é um avanço muito grande em termos de velocidade, eficiência e tolerância ao calor ”, afirmou McGeehan. “Ele representa um passo significativo para a verdadeira reciclagem circular de PET e tem o potencial de reduzir nossa dependência de petróleo, reduzir as emissões de carbono e o uso de energia e incentivar a coleta e a reciclagem de resíduos de plástico”.

Os cientistas também estão progredindo na busca de formas biológicas para quebrar outros tipos principais de plástico. Em março, pesquisadores alemães revelaram um bug que se alimenta de poliuretano tóxico, enquanto trabalhos anteriores mostraram que as larvas de traça de cera – geralmente criadas como isca de peixe – podem comer sacos de polietileno.

Fonte: Guardian // Créditos da imagem: Mario Anzuoni/Reuters

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