EUA dispensou especialista do CDC que sabia do Covid-19, meses antes do surto, mostra relatório

Vários meses antes do início da pandemia de coronavírus, o governo Trump eliminou uma importante posição de saúde pública americana em Pequim, destinada a ajudar a detectar surtos de doenças na China, informou a Reuters.

A especialista em doenças americana, epidemiologista médica incorporada na agência de controle de doenças da China, deixou seu cargo em julho, segundo quatro fontes com conhecimento do assunto.

Os primeiros casos do novo coronavírus podem ter surgido em novembro e, quando os casos explodiram, o governo Trump, em fevereiro, castigou a China por censurar informações sobre o surto e impedir que especialistas americanos entrassem no país para ajudar.

“Foi triste assistir”, disse Bao-Ping Zhu, um americano chinês que serviu nesse papel, financiado pelos Centros de Controle e Prevenção de Doenças dos EUA entre 2007 e 2011. “Se alguém estivesse lá, a saúde pública funcionários e governos em todo o mundo poderiam ter se mudado muito mais rapidamente”.

Zhu e as outras fontes disseram que a especialista norte-americana, Linda Quick, era treinadora de epidemiologistas de campo chineses que foram enviados ao epicentro de surtos para ajudar a rastrear, investigar e conter doenças.

Como funcionários americanos do CDC, eles disseram que Quick estava em uma posição ideal para ser os olhos e ouvidos dos Estados Unidos e de outros países no surto de coronavírus, e poderia tê-los alertado sobre a crescente ameaça semanas antes.

Nenhum outro especialista estrangeiro em doenças foi incorporado para liderar o programa depois que o Quick saiu em julho, segundo as fontes. Zhu disse que um especialista incorporado muitas vezes pode ter conhecimento de surtos mais cedo, depois de estabelecer um relacionamento próximo com colegas chineses.

Falta de resposta

Zhu e outras fontes disseram que Quick poderia ter fornecido informações em tempo real para os EUA e outras autoridades em todo o mundo durante as primeiras semanas do surto, quando disseram que o governo chinês reduziu a liberação de informações e forneceu avaliações errôneas.

Deixou rapidamente em meio a uma amarga disputa comercial entre os EUA e a China quando soube que seu cargo financiado pelo governo federal, oficialmente conhecido como consultor residente do Programa de Treinamento em Epidemiologia de Campo dos EUA na China, seria descontinuado a partir de setembro, disseram as fontes. O CDC dos EUA disse que soube pela primeira vez de um “conjunto de 27 casos de pneumonia” de origem inexplicável em Wuhan, China, em 31 de dezembro.

Desde então, o surto da doença conhecido como COVID-19 se espalhou rapidamente pelo mundo, matando mais de 13.600 pessoas e infectando mais de 317.000. A epidemia sobrecarregou os sistemas de saúde em alguns países, incluindo a Itália, e ameaça fazê-lo nos Estados Unidos e em outros lugares.

Durante uma coletiva de imprensa no domingo, logo após a publicação desta história, o presidente Donald Trump descartou o relatório da Reuters como semelhante a outras histórias sobre o CDC que ele descreveu como “100% errado”, sem abordar se o papel havia sido eliminado.

O diretor do CDC dos EUA, Dr. Robert Redfield, manteve a presença da agência na China “na verdade está sendo aumentada enquanto falamos”, sem dar detalhes.

Em comunicado à Reuters antes da publicação do relatório, o CDC disse que a eliminação da posição de consultor não prejudicou a capacidade de Washington de obter informações e “não teve absolutamente nada a ver com o CDC não ter conhecimento de casos anteriores na China”.

“Nada a ver”

A agência disse que sua decisão de não ter um consultor residente “começou bem antes do verão passado e se deve à excelente capacidade técnica e maturidade do programa da China”.

O CDC disse que designou dois de seus funcionários chineses como “mentores” para ajudar no programa de treinamento. A agência não respondeu a perguntas sobre a função ou experiência específica dos mentores.

O CDC não disponibilizaria o Quick, que ainda trabalha para a agência, para comentar.

Questionado sobre a transparência e a capacidade de resposta chinesas ao surto, o Ministério das Relações Exteriores da China encaminhou à Reuters comentários do porta-voz Geng Shuang na sexta-feira. Geng disse que o país “adotou as medidas de prevenção e controle mais estritas, abrangentes e completas de maneira aberta, transparente e responsável e informou a Organização Mundial da Saúde (OMS) e os países e regiões relevantes da situação mais recente em tempo hábil. maneira.”

Um especialista em doenças disse à Reuters que estava cético em relação ao fato de o conselheiro residente dos EUA ter sido capaz de obter informações anteriores ou melhores ao governo Trump, dada a supressão de informações pelo governo chinês.

“No final, com base nas circunstâncias na China, provavelmente não teria feito muita diferença”, Scott McNabb, epidemiologista do CDC há 20 anos e atualmente é professor de pesquisa na Universidade Emory. “O problema era como os chineses lidavam com isso. O que deveria ter mudado foi que os chineses deveriam ter reconhecido isso antes e não o fizeram”.

Já existiam alertas

Alex Azar, secretário de Saúde e Serviços Humanos (HHS), disse na sexta-feira que sua agência soube do coronavírus no início de janeiro, com base nas conversas de Redfield com “colegas chineses”.

Redfield aprendeu que “este parece ser um novo coronavírus” do Dr. Gao Fu, chefe do CDC da China, de acordo com um funcionário do governo do HHS, que falou sob condição de anonimato. “Dr. Redfield sempre conversava com o Dr. Gao ”, disse o funcionário.

O HHS e o CDC não disponibilizaram Azar ou Redfield para comentar.

Zhu e outras fontes disseram que os líderes dos EUA não deveriam confiar no diretor do CDC da China para alertas e atualizações. De um modo geral, disseram eles, autoridades da China subestimaram a gravidade do surto nas primeiras semanas e não reconheceram evidências de transmissão de pessoa para pessoa até 20 de janeiro.

Depois que a epidemia explodiu e a China impôs quarentenas estritas, os funcionários do governo Trump reclamaram que os chineses haviam censurado informações sobre o surto e que os Estados Unidos haviam sido incapazes de atrair especialistas americanos em doenças no país para ajudar a conter a disseminação.

Azar disse à CNN em 14 de fevereiro que ele e o diretor do CDC Redfield se ofereceram oficialmente para enviar uma equipe do CDC para a China em 6 de janeiro, mas ainda não haviam recebido permissão para entrar no país. O HHS supervisiona o CDC.

“Dr. Redfield e eu fizemos a oferta no dia 6 de janeiro – 36 dias atrás, 60.000 casos e 1.300 mortes atrás ”, disse Azar. “Fizemos a oferta de enviar os especialistas do CDC para ajudar seus colegas chineses a chegar ao fundo de questões científicas importantes como, quão transmissível é esta doença? Qual é a gravidade? Qual é o período de incubação e pode haver transmissão assintomática? ”

Dias depois, a Organização Mundial da Saúde obteve permissão para enviar uma equipe que incluía dois especialistas dos EUA. A equipe visitou entre 16 e 24 de fevereiro. Até então, a China havia relatado mais de 75.000 casos.

Em 25 de fevereiro, o primeiro dia em que o CDC disse ao público americano para se preparar para um surto em casa, o Secretário de Estado dos EUA, Mike Pompeo, acusou a China de lidar com a epidemia por meio de sua “censura” a profissionais médicos e à mídia.

As relações entre os dois países se deterioraram desde então, quando Trump rotulou o coronavírus de “vírus chinês” – uma descrição que os chineses condenaram como estigmatizante. Na semana passada, o governo chinês anunciou que os americanos de três organizações de notícias dos EUA, The New York Times, Washington Post e Wall Street Journal, seriam expulsos da China.

Rivalidade de ex-amigos

A decisão de eliminar o trabalho de Quick ocorreu quando o CDC reduziu o número de funcionários dos EUA na China nos últimos dois anos, disseram fontes à Reuters.

“Já havíamos retirado muitos especialistas técnicos em saúde pública”, disse o mesmo especialista.

O CDC, no entanto, contestou que o pessoal fosse um problema ou que suas informações foram limitadas pela mudança. “Não foi a falta de pessoal que limitou nossa capacidade”, afirmou.

A equipe do CDC dos EUA em Pequim agora inclui três cidadãos americanos em cargos permanentes, um americano adicional temporário e cerca de 10 cidadãos chineses, informou a agência. Dos americanos, um é um especialista em influenza com experiência em doenças respiratórias. O COVID-19 não é influenza, embora possa causar doenças respiratórias graves.

A equipe do CDC, além do Quick, foi alojada nas instalações da Embaixada dos EUA. Nenhum funcionário do CDC americano além do Quick foi incorporado à agência de controle de doenças da China, disseram as fontes.

Nas últimas semanas, a China registrou uma desaceleração dramática em novos casos, resultado de medidas drásticas de contenção, incluindo o bloqueio da província de Hubei, lar de 60 milhões de pessoas.

No entanto, disseram os especialistas em doenças infecciosas que conversaram com a Reuters, os Estados Unidos podem usar pessoas como Quick com contatos no local, especialmente se houver medo de uma segunda onda de infecções.

Thomas R. Frieden, ex-diretor do CDC, disse que, se o consultor residente nos EUA ainda estivesse na China, “é possível que saibamos hoje mais sobre como esse coronavírus está se espalhando e o que funciona melhor para detê-lo”.

O Dr. George Conway, epidemiologista médico que conhece Quick e atuou como consultor residente entre 2012 e 2015, disse que o financiamento para o cargo é tênue há anos por causa de um debate perene entre as autoridades de saúde dos EUA sobre se a China deve pagar pelo financiamento de sua programa de treinamento próprio.

No entanto, desde que o programa de treinamento foi lançado em 2001, dizem as fontes familiarizadas, ele não apenas fortaleceu as fileiras de epidemiologistas chineses no campo, mas também promoveu relações colegiais entre as autoridades de saúde pública dos dois países.

“Vamos para lá como diplomatas credenciados e voltamos para casa como colegas íntimos e, muitas vezes, como amigos”, disse Conway.

Em 2007, o Dr. Robert Fontaine, epidemiologista do CDC e um dos mais antigos funcionários dos EUA na posição de consultor, recebeu a maior honra da China por contribuições destacadas à saúde pública devido à sua contribuição como estrangeiro para ajudar a detectar e investigar aglomerados de pneumonia de causa desconhecida.

Mas desde o ano passado, disseram Frieden e outros, crescentes tensões entre o governo Trump e a liderança da China aparentemente prejudicaram a colaboração.

“A mensagem do governo era: ‘Não trabalhe com a China, eles são nossos rivais'”, disse Frieden.

A campanha de reeleição de Trump enviou uma declaração domingo à noite descartando controvérsias sobre o corte do CDC por uma questão de política.

“Os democratas estão ansiosos para politizar a crise do coronavírus e arma-la contra o presidente Trump”, afirmou o comunicado. “Ao fazer isso, eles estão do lado dos chineses e fornecem cobertura para o encobrimento de Pequim”.

Fonte: Reuters // Créditos da imagem: Aly Song/ Reuters

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