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Coronavírus expõe desigualdade no acesso á Internet entre estudantes dos EUA

Todos os anos, Anthony Angelini pesquisa seus alunos da sétima série na New Oxford Middle School, na zona rural da Pensilvânia, perguntando se eles têm acesso a um computador e uma maneira confiável de se conectar.

E todo ano, uma parte deles diz que não.

“Esse número é significativo quando se fala de crianças”, disse Angelini.

Mas sua consulta anual ganhou nova urgência nos últimos dias, à medida que escolas de todo o país fecham suas portas em resposta ao surto de coronavírus que se espalha rapidamente. Enquanto alguns estão migrando suas lições diárias e tarefas para a Web, muitos administradores e professores não têm esse luxo digital – ilustrando como uma crise de saúde pública trouxe à tona uma crise tecnológica.

Em estados como Illinois, Maryland, Michigan, Pensilvânia e Washington, os educadores dizem que estão sentindo em primeira mão a picada da divisão digital – a diferença historicamente difícil de apagar entre aqueles que têm conexões rápidas e modernas na Web e aqueles que não têm. . Mesmo no tempo do TikTok, uma época em que todas as músicas, filmes e livros parecem estar a um clique de distância, milhões de americanos não têm banda larga básica ou simplesmente não podem pagar.

Um passo atrás

O ônus costuma recair pesadamente sobre os alunos mais jovens, que podem ter dificuldades para concluir seus trabalhos de aula mesmo durante uma semana escolar normal por causa de barreiras tecnológicas e econômicas. Mas as interrupções provocadas pelo novo coronavírus ameaçam exacerbar esses problemas digitais, levantando a questão de se o governo dos EUA e a indústria de telecomunicações deveriam ter feito mais para curar a divisão digital do país – muito antes de uma pandemia tomar conta do país.

“Com o coronavírus, estamos prestes a expor o quão desafiador é o nosso fosso digital e o quão desigual é o acesso à banda larga”, disse Jessica Rosenworcel, democrata na Comissão Federal de Comunicações. “Nós vamos ter um acerto de contas”.

Reflexão social

Os problemas tecnológicos que em breve sobrecarregariam professores e alunos refletem as dificuldades amplamente sentidas e muitas vezes negligenciadas que podem resultar da falta de conectividade.

À medida que o coronavírus atinge o país, a Internet oferece uma linha de vida econômica aos trabalhadores que podem fazer seu trabalho em casa, além de ajudar pacientes doentes que desejam conversar com seus médicos por vídeo. Mas a banda larga não está disponível para todos. Mais de 21 milhões de americanos não têm acesso à Internet de alta velocidade, de acordo com os dados mais recentes da Federal Communications Commission. Os números melhoraram nos últimos anos, embora as lacunas permaneçam difundidas, apesar dos pesados ​​investimentos de órgãos governamentais e empresas privadas.

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A desigualdade é grande à medida que as escolas em mais de uma dúzia de estados, bem como as cortinas do Distrito de Columbia, em resposta ao coronavírus. Antes de fechar suas portas, algumas autoridades estaduais e locais disseram que enfrentavam uma pergunta difícil: deveriam parar de operar por algumas semanas, talvez exigindo a adição de dias letivos no final do ano ou tentando ensinar crianças digitalmente? O aprendizado pela Web apresenta novos desafios para os educadores de escolas públicas, cujos serviços incluem muitos que não são estritamente instrucionais, como o fornecimento de almoços gratuitos e reduzidos para crianças que estão abaixo da linha da pobreza.

Além das dores de cabeça, nem todos os alunos conseguem acessar a Internet em primeiro lugar. Quase um em cada cinco alunos entre o jardim de infância e o 12º ano não tem computadores ou conexões rápidas da Web, de acordo com dados compilados pelo Pew Research Center em 2018, o mais recente disponível, segundo o qual essa “lacuna nos trabalhos de casa” afeta desproporcionalmente famílias e pessoas de baixa renda de cor.

Tentativa de ação

À medida que outras escolas em todo o país avaliam suas opções, a FCC na semana passada procurou oferecer uma linha de vida digital, reforçando os compromissos da AT&T, Verizon e dezenas de provedores de Internet para ajudar as pessoas a permanecerem on-line, mesmo se elas ficarem atrasadas em suas contas. Alguns gigantes da área de telecomunicações também disseram que facilitariam o acesso das pessoas a pontos de acesso sem fio gratuitos em suas comunidades.

“À medida que o surto de coronavírus se espalha e causa uma série de perturbações na vida econômica, educacional, médica e cívica de nosso país, é imperativo que os americanos permaneçam conectados”, disse o presidente da FCC, Ajit Pai, em comunicado.

E um punhado de empresas prometeu ajuda adicional própria: a Comcast, por exemplo, anunciou sexta-feira que expandiria seu programa de banda larga de baixa renda, oferecendo-o gratuitamente às famílias elegíveis pelos próximos 60 dias, enquanto aumentava sua velocidade. A Charter, que oferece internet sob a marca Spectrum, disse que forneceria serviços semelhantes para crianças que atualmente não têm acesso nos próximos dois meses.

Essas novas ofertas aplicam-se apenas às pessoas nas áreas em que as empresas já atendem, o que significa que algumas famílias necessitadas talvez não possam tirar proveito delas. Ainda assim, os esforços do setor atraíram aplausos precoces, mesmo daqueles que há muito apelam ao governo e à indústria de telecomunicações dos EUA para reduzir a divisão digital do país.

“Acho que é assim que você começa a mudar as coisas”, disse Joshua Edmonds, pesquisador de políticas de inclusão digital da cidade de Detroit. Ele disse que há muito trabalha sob a premissa de que “aproximadamente 60% dos estudantes das escolas públicas de Detroit não têm Internet de alta velocidade”, citando preocupações com custos e cobrança.

Edmonds acrescentou, porém, que o alívio deveria ter chegado mais cedo. “Você tinha pessoas que vinham gritando há anos para as empresas fazerem alguma coisa”, disse ele. “Não deveria precisar de uma pandemia pra isso”.

Deficiencias governamentais

O governo dos EUA já fornece US $ 4 bilhões em ajuda às escolas anualmente para ajudar a mantê-las on-line. Conhecido como E-Rate, o pote de fundos de décadas ajuda escolas e bibliotecas a comprar e manter serviços de telecomunicações, como conectividade rápida à Internet, com descontos acentuados, um grande impulso aos orçamentos das escolas carentes de dinheiro.

Mas os especialistas alertam há anos sobre deficiências no programa: um relatório de 2019 do Government Accountability Office, por exemplo, disse que o E-Rate “pode ​​limitar a capacidade das escolas de fornecer acesso sem fio fora das instalações”. Essencialmente, isso significa que escolas e bibliotecas podem não ser capazes de usar dólares federais para comprar pontos de acesso sem fio móveis, que os estudantes podem levar para fora da sala de aula se não puderem ficar on-line durante o surto de coronavírus.

“Se o compromisso é ajudar todos os alunos a aprender e estar preparado para o futuro, qualquer coisa que a FCC possa fazer para nivelar o campo será benéfica”, disse Randy Russell, superintendente do Freeman School District, uma área rural que atende 900 estudantes ao sul de Spokane, Washington, que planeja emprestar dispositivos para estudantes carentes. “E às vezes isso exige revisar as regras”.

No domingo, a porta-voz da FCC, Tina Pelkey, disse que a agência está “explorando maneiras adicionais de ajudar a manter estudantes e todos os americanos conectados durante a pandemia de coronavírus”. A questão ainda atraiu a atenção do Congresso, onde o senador Edward J. Markey, de Massachusetts, planeja liderar os democratas em uma carta na segunda-feira exortando a FCC a repensar o E-Rate, usando seus “poderes de emergência para diminuir a lacuna na lição de casa durante esta crise. “

A senadora democrata Maria Cantwell, cujo estado natal, Washington, foi o pior atingido pelo surto de coronavírus nos EUA, também pediu à FCC no início deste mês que aja de forma agressiva para ajudar estudantes e famílias. “O Covid-19 será um caso de teste para muitas coisas, onde vemos o mundo de maneira diferente”, disse ela em entrevista.

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No canto noroeste de seu estado, o Distrito Escolar de Northshore lançou este mês um desses experimentos. Os administradores escolares da área de Seattle, onde a Amazon e a Microsoft dominam, disseram que enviariam 23.000 estudantes para casa por duas semanas – mas não no intervalo.

Antes de partirem, a Northshore ligou a tecnologia que eles chamam de “sala de aula na nuvem”, que essencialmente procura imitar as lições diárias dos alunos on-line. “Um professor faz um laboratório em sala de aula, os alunos tomam notas, têm um quadro de discussão e estão fornecendo feedback”, disse Michelle Reid, superintendente do distrito. “Os alunos estão aprendendo remotamente.”

Reid disse que as escolas locais podem tomar essas medidas por causa de “recursos únicos”, incluindo um orçamento impulsionado por impostos locais amigáveis ​​ao distrito e doações generosas de empresas e filantropos, que ajudaram o Distrito Escolar de Northshore a emprestar 4.000 laptops e 600 hotspots sem fio para crianças em dias recentes. (Na sexta-feira, Reid disse aos pais que estavam interrompendo temporariamente o programa, depois que o governador Jay Inslee anunciou o “fechamento” de alguns distritos escolares.)

Porém, ofertas digitais semelhantes não são possíveis em qualquer lugar de Washington. Os orçamentos das escolas variam consideravelmente – e nem todo corpo discente é tão bem equipado e preparado quanto a Northshore, disseram autoridades estaduais.

“Em nosso estado, sabemos que existem comunidades que não têm essa conectividade, não possuem essa tecnologia”, disse o superintendente Chris Reykdal, que supervisiona toda a educação básica, apontando para os distritos do nordeste e sudeste de Washington, onde há são lugares “que lutam para obter linhas telefônicas”.

Internet é apenas um dos problemas

Em Galesburg, Illinois, Catherine Denial ficou intrigada com um problema semelhante na semana passada. Dias antes de seus alunos de artes liberais no Knox College partirem para o semestre, ela perguntou como eles se sentiriam se a instrução no próximo período fosse alterada on-line.

Em resposta, ela ouviu uma onda de preocupações de sua classe – os alunos não gostavam de quadros de mensagens, não sabiam onde morariam, não sabiam o que comeriam e “estavam preocupados com questões de tecnologia. , ”Ela disse em uma entrevista, observando que alguns deles usavam smartphones, não computadores ou laptops, para fazer parte de seus cursos.

A negação na época previa a falta de acesso dos alunos, no final das contas, dificultaria o caso de sua faculdade ficar on-line – apenas em resposta ao coronavírus – uma decisão tomada pelos administradores poucos dias depois.

“Seus telefones podem ser antigos e incapazes de executar software sofisticado. Eles têm poucos planos de dados. Eles nem sempre têm um bom acesso ao Wi-Fi, e os lugares que eles poderiam ir para obter um bom acesso ao Wi-Fi são lugares que eles devem evitar ”, disse ela.

Mesmo em um dia típico, não há Starbucks pronto para a Internet em New Oxford, Penn., Cidade de cerca de 1.800 habitantes, onde Angelini ensina inglês e estudos sociais a estudantes do ensino médio, disse ele em entrevista.

As realidades das lacunas tecnológicas da região tornaram-se extremamente aparentes no ano passado. A Pensilvânia havia acabado de aprovar uma lei que permitia que as escolas usassem dias “flexíveis” em caso de mau tempo, mudando as lições para a Web, para que alunos e professores não precisassem cumprir o cronograma até o final do calendário escolar. No final, porém, os administradores do distrito escolar local decidiram que não poderiam fazê-lo, percebendo que muitos de seus alunos podem ter dificuldades para ficar online.

Meses depois – depois que o coronavírus reivindicou suas primeiras vidas nos EUA e começou a fechar as portas das escolas em todo o país – Angelini refletiu sobre a lógica dessa decisão. “Não era possível garantir que todos os nossos alunos pudessem acessar aprendizagens significativas nesses dias”, disse ele.

Fonte: Washington Post

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