Tudo começa em algum lugar: Como lidar com uma epidemia

Um paciente se apresenta em um departamento de emergência em algum lugar do mundo. Ele apresenta febre e vômitos. Os médicos suspeitam que é gripe, mas eles estão errados.

Quando o surto de uma nova doença virulenta, como o coronavírus, é identificado, o estopim inicial é disparado em um vasto esforço internacional multimilionário para tentar contê-lo.

Mas nada pode começar antes que um profissional de saúde determine que, contra as probabilidades, eles estão enfrentando algo excepcional. “Você precisa trabalhar com esse processo, estabelecer que essa é uma doença incomum e dizer: vamos fazer testes de laboratório”, diz Jonathan Quick, professor adjunto de saúde global e autor do End of Epidemics.

Às vezes, os sinais são claros: profissionais de saúde se infectam ou pacientes ficam doentes ou morrem mais rápido do que o esperado.

Outros casos dependem de um palpite. Em 2003, o especialista italiano Carlo Urbani foi convidado a examinar um paciente em um hospital vietnamita com sintomas de gripe. Urbani viu um padrão diferente. Ele encomendou testes, reforçou o controle de infecções em torno do paciente e alertou a Organização Mundial de Saúde.

Os avanços da ciência médica no final da década de 1960 levaram alguns especialistas a declarar que a humanidade havia vencido as doenças infecciosas. Foi uma ilusão. Duas décadas depois do século XXI, os vírus estão surgindo com mais frequência do que no passado, mostram os dados.

Um fator é que os humanos estão se espalhando por territórios em que nunca vivemos antes, colocando-nos em contato com populações de animais portadores de doenças que nossos corpos nunca aprenderam a combater.

O surto de Ebola de 2014 foi formalmente identificado mais de dois meses e meio após a primeira detecção. A epidemia 2015-16 do zika, o vírus transmitido por mosquitos que levou a 3.000 defeitos congênitos graves, levou 37 dias para ser detectado. A doença sempre ganha vantagem, e não apenas por razões biológicas. Uma epidemia pode ser um fenômeno médico, mas também é social e político.

Desde do início do milênio, a humanidade já passou por 13 crises virais pelo mundo.

Um passageiro com uma máscara protetora entra na estação ferroviária de Beijing West após o surto de coronavírus. Foto: Nicolas Asfouri / Getty

Taxa de crescimento deve ser menor que 1

No início de um surto, o compartilhamento de informações é um dos fatores mais importantes para salvar vidas. Mas os instintos muitas vezes levam para o outro lado. Quando o Sars surgiu na China em novembro de 2002, durou vários meses antes de Pequim alertar a OMS.

“A China escondeu ativamente Sars da comunidade internacional e a OMS estava realmente sem poder”, diz Alexandra Phelan, professora adjunta da faculdade de direito de Georgetown.

A mesma necessidade urgente de transparência se aplica aos cientistas que estudam a doença, alguns dos quais foram incentivados no passado a reter descobertas importantes em uma crise por medo de não conseguir publicá-las posteriormente em revistas médicas.

O impulso pelo segredo chegou até às aldeias liberianas atingidas pelo Ebola, onde por medo e desconfiança algumas famílias esconderiam parentes doentes ou falecidos de equipes médicas.

“O compartilhamento de informações é essencial”, diz Rebecca Katz, diretora do Centro de Ciência e Segurança em Saúde Global da Universidade de Georgetown. “Se você não sabe que algo está acontecendo, não saberá impedir a transmissão”.

Algumas famílias na Libéria esconderam parentes doentes devido à falta de confiança nas equipes médicas. Fotografia: John Moore / Getty

Uma vez identificado um surto, o foco pode mudar para interromper a propagação, o que, em teoria, é direto. “Sua taxa de crescimento precisa ser menor que um”, diz Joshua Ginsberg, presidente do Instituto Cary de Ciência de Ecossistemas. “Se toda pessoa que contrai a doença tem uma taxa de transmissão abaixo de 1, a doença desaparece”.

Isso requer determinar quem já está doente e quem pode ficar. Os hospitais ficam vigilantes quanto aos sintomas da doença em novos pacientes, enquanto as equipes são enviadas às comunidades para alistá-las para denunciar qualquer pessoa que mostre os sinais reveladores – e, em alguns casos, para impedir que essas pessoas viajem para uma clínica.

“Se uma doença é altamente contagiosa, se as pessoas estão vindo para o hospital, provavelmente significa que contaminaram muitas pessoas no caminho”, diz Michel Yao, médico que aconselha o Ebola da República Democrática do Congo no Ebola resposta.

As pessoas infectadas participam de um processo conhecido como rastreamento de contatos: listando todos com quem interagiram nos últimos dias ou semanas e por quanto tempo. Essas listas podem ser vastas – um estudo de 2011 descobriu que todos os casos de sarampo geravam às vezes centenas de contatos que precisavam ser investigados. Mas quando o Ebola atingiu o país mais populoso da África, a Nigéria, as redes de rastreamento e vigilância já existentes para combater a poliomielite ajudaram a interromper o surto.

As equipes médicas conseguiram chegar a todos os casos nigerianos e sete mortes foram relatadas no país de 181 milhões de pessoas. “Como eles tinham esse sistema, eles foram capazes de descobrir para onde foi esse paciente, com quem ele conversou e isolar essas pessoas”, diz Ashley Arabasadi, consultora de políticas do Instituto de Ciências da Saúde dos EUA.

Cidades em quarentena, como a China fez com Wuhan em resposta ao surto de coronavírus, muitas vezes podem piorar a epidemia, segundo alguns especialistas.

“Isso causa desconfiança no governo, pânico e preocupação”, diz Phelan. “As pessoas não podem acessar os serviços de saúde porque o transporte público está fechado. Ou eles podem fazer o oposto e sobrecarregar as instalações médicas. E como você entra em alimentos e medicamentos para outros problemas que não são os coronavírus? É uma jogada muito pesada que não tem base de evidências por trás disso”.

Barack Obama preside uma reunião de 2014 para coordenar a resposta do governo dos EUA ao Ebola. Foto: Kevin Lamarque / Reuters

Um país inteiro pode ruir

Impedir a propagação de uma epidemia já é bastante difícil em estados ricos, com governos fortes e sistemas de saúde desenvolvidos, mas quando o Ebola eclodiu na Serra Leoa, Libéria e Guiné em janeiro de 2014, os três países foram rapidamente sobrecarregados.

“Era realmente possível que um ou mais [de seus governos] pudessem ter entrado em colapso”, diz Beth Cameron, especialista em segurança da saúde que serviu na força-tarefa criada por Barack Obama para combater a doença.

Ned Price, outro funcionário do governo Obama que trabalhou na resposta ao Ebola, lembrou-se de uma reunião na sala de situações da Casa Branca em agosto, quando aqueles reunidos, incluindo o próprio Obama, tiveram o pior resultado possível.

“Ele mostrou 1,5 milhão de casos ativos até o final de janeiro de 2015”, diz Price. Houve um choque. Eu esqueço se houve suspiros audíveis, mas as pessoas definitivamente estavam ofegando por dentro”.

Quando os casos de Ebola apareceram nos EUA, Espanha e Grã-Bretanha, ficou claro para o mundo que o vírus era mais forte que o seu sistema de saúde. Cerca de 2.800 soldados dos EUA foram enviados para o oeste da África, ao lado de soldados e profissionais de saúde da região e de todo o mundo, para tratar os doentes, testar outros que possam ter a doença e impedir que ela se espalhe.

Até o final do ano, diz Price, os relatórios diários que a Casa Branca estava recebendo começaram a mostrar o número de novas transmissões caindo. “Houve um momento no final de 2014 em que ficou evidente que a intervenção estava funcionando”, diz ele.

Mais de 11.000 pessoas morreram nos três países mais afetados, mas a doença continua assolando a RDC, onde mais de 2.200 morreram até agora.

O governo chinês colocou a cidade de Wuhan em quarentena para tentar conter o coronavírus. Fotografia: Getty

“A primeira coisa a fazer é não politizar a doença”

Uma das chaves para vencer uma epidemia tem pouco a ver com a riqueza ou a infraestrutura de um país. As vacinas e programas de saúde pública mais eficazes são inúteis se uma população não confiar naqueles que tentam combater a doença.

Fontes de desinformação proliferaram. “O ebola literalmente estabeleceu registros no Twitter em termos do número de postagens sobre o assunto”, diz Quick. “E quando analisamos o que estava lá, muitas coisas eram falsas, e as pessoas eram mais propensas a acreditar em ficções sinceras nas mídias sociais do que em fontes oficiais”.

O estigma é outro acelerador mortal para qualquer surto. “A pior coisa para uma epidemia é começar no que é considerado os ‘males sociais'”, diz Quick, que trabalhou extensivamente na epidemia da Aids, que matou cerca de 32 milhões de pessoas desde que o vírus foi identificado na década de 1980 .

Ele lembra a resistência entre os conservadores nos EUA às medidas de saúde pública, como troca de seringas e, dentro da comunidade gay, a relutância em compartilhar listas de pessoas com quem tiveram contato sexual com o objetivo de rastrear a propagação da doença.

“Eles estavam tão desconfiados, por um bom motivo, que não participaram”, diz Quick. “A coisa número um não é politizar a doença.”

Os líderes na luta contra o surto de Ebola de 2014 procuraram os antropólogos para explicar que as práticas funerárias, incluindo lavar ritualmente os mortos, estavam ajudando a espalhar o vírus. Eles recomendaram pequenas mudanças que reduziram a hostilidade entre trabalhadores da saúde e comunidades.

“A primeira onda de restos humanos foi tratada através da cremação, que não é como as pessoas nessas áreas enterram seus mortos”, diz Arabasadi. “Também foi descoberto que, se as instalações de tratamento tivessem janelas, ou uma cerca onde sua família pudesse visitá-lo e lhe dar comida, isso afetaria aonde as pessoas iriam”.

Os avanços no aprendizado de máquinas estão aprimorando a ciência de prever surtos futuros. “Nosso objetivo é ter a capacidade em tempo real de analisar características humanas, características ecológicas e de animais que são reservatórios para essas doenças, e poder dizer: pensamos que haverá um surto de Ebola, no leste Congo, nos próximos seis a oito meses ”, diz Ginsberg. “Esse é o sonho.”

Mas a tecnologia não erradica doenças. O melhor que pode ser feito é fortalecer os sistemas de saúde locais para contê-los o mais próximo possível da fonte, diz Arabasadi. “É muito difícil convencer as pessoas a financiarem a preparação, porque a medida de sucesso é um não evento e é difícil se empolgar”, diz ela. “Mas os investimentos nos sistemas de saúde terão uma enorme taxa de retorno, inclusive em coisas que não estão relacionadas ao surto, como melhores cuidados maternos e menos mortalidade infantil”.

Fonte: Guardian // Créditos da imagem: Zikri Maulana/SOPA

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