Material mais antigo que a Terra encontrado em meteoritos na Austrália

Um meteorito que caiu na região sudeste da Austrália, em 1969, continha o material mais antigo já encontrado na Terra, poeira estelar que antecedeu a formação de nosso sistema solar em bilhões de anos, disseram cientistas na segunda-feira.

O mais antigo dos 40 minúsculos grãos de poeira presos nos fragmentos de meteoritos recuperados em torno da cidade de Murchison, no estado de Victoria, datava de cerca de 7 bilhões de anos atrás, cerca de 2,5 bilhões de anos antes da formação do Sol, da Terra e do resto do nosso sistema solar, disseram os pesquisadores.

De fato, todas as partículas de poeira analisadas na pesquisa vieram antes da formação do sistema solar – conhecidas como “grãos pré-molares” – com 60% delas entre 4,6 e 4,9 bilhões de anos e os 10% mais antigos com mais de 5,6 bilhões de anos atrás.

Uma micrografia eletrônica de varredura de um grão pré-molar de carboneto de silício, com cerca de 8 micrômetros em sua dimensão mais longa, de um meteorito que colidiu com a Austrália em 1969 é vista nesta imagem divulgada em Chicago, Illinois, EUA, em 13 de janeiro de 2020. Janaina N. Avila / Folheto via REUTERS

A poeira estelar representava cápsulas do tempo anteriores ao sistema solar. A distribuição etária da poeira – muitos dos grãos estavam concentrados em intervalos de tempo específicos – forneceu pistas sobre a taxa de formação de estrelas na galáxia da Via Láctea, disseram os pesquisadores, sugerindo rajadas de nascimentos estelares em vez de uma taxa constante.

“Acho isso extremamente emocionante”, disse Philipp Heck, curador associado do Field Museum em Chicago, que liderou a pesquisa publicada na revista científica Proceedings da National Academy of Sciences.

“Apesar de ter trabalhado no meteorito de Murchison e nos grãos pré-molares por quase 20 anos, ainda estou fascinado por poder estudar a história da nossa galáxia com uma rocha”, acrescentou Heck.

Os grãos são pequenos, medindo de 2 a 30 micrômetros de tamanho. Um micrômetro é um milésimo de milímetro ou cerca de 0,000001 de um centímetro.

A poeira estelar se forma no material ejetado das estrelas e transportado pelos ventos estelares, sendo soprado no espaço interestelar. Durante o nascimento do sistema solar, essa poeira foi incorporada a tudo o que se formou, incluindo os planetas e o sol, mas sobreviveu intacta até agora apenas em asteróides e cometas.

Os pesquisadores detectaram os pequenos grãos dentro do meteorito esmagando fragmentos da rocha e depois segregando os componentes em uma pasta que eles descreveram como cheirando a manteiga de amendoim podre.

Os cientistas desenvolveram um método para determinar a idade da poeira estelar. Os grãos de poeira flutuando no espaço são bombardeados por partículas de alta energia chamadas raios cósmicos. Esses raios quebram átomos no grão em fragmentos, como carbono em hélio.

Esses fragmentos se acumulam com o tempo e sua taxa de produção é bastante constante. Quanto maior o tempo de exposição aos raios cósmicos, mais fragmentos se acumulam. Os pesquisadores contaram esses fragmentos no laboratório, permitindo calcular a idade da poeira estelar.

Os cientistas já haviam encontrado um grão pré -olar no meteorito de Murchison com cerca de 5,5 bilhões de anos, até agora o material sólido mais antigo conhecido na Terra. Os minerais mais antigos conhecidos que se formaram na Terra são encontrados nas rochas de Jack Hills, na Austrália, que se formaram há 4,4 bilhões de anos, 100 milhões de anos após a formação do planeta.

Fonte: Reuters // Imagem destaque: Janaina N. Avila/Handout via REUTERS

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