Planeta além do sistema solar tem água, dizem cientistas

Um planeta distante na constelação de Leão foi nomeado o mundo mais habitável conhecido além do sistema solar, depois que os astrônomos detectaram vapor de água em sua atmosfera.

É a primeira vez que um planeta na “zona Goldilocks” de sua estrela – onde a temperatura não é nem muito quente nem muito fria para a existência de água líquida – foi descoberto com a substância que sustenta a vida.

A descoberta gerou esperanças de que o planeta e mundos semelhantes vistos nos últimos anos não apenas tenham condições adequadas à vida, mas, em alguns casos, possam hospedar organismos vivos.

“Este é o primeiro planeta potencialmente habitável onde a temperatura está correta e onde agora sabemos que há água”, disse Angelos Tsiaras, astrônomo da University College London. “É o melhor candidato à habitabilidade no momento”.

O planeta, chamado K2-18b, foi visto pela primeira vez em 2015 pelo telescópio espacial Kepler da Nasa. Aproximadamente duas vezes maior que a Terra e oito vezes mais pesado, orbita uma anã vermelha fria com menos da metade do tamanho do sol, a 110 anos-luz de distância.

As anãs vermelhas produzem muito menos calor que o sol, mas o K2-18b é aquecido a cerca de 10 ° C circulando perto de sua estrela. A meros 14 milhões de quilômetros de distância, um sexto da distância da Terra ao Sol, o planeta completa uma órbita a cada 33 dias, fazendo um ano passar tão rapidamente quanto um mês na Terra.

A tecnologia de hoje é muito fraca para tirar fotos das superfícies de mundos tão distantes e eles estão muito longe para serem visitados por sondas. Mas telescópios espaciais podem recolher algumas informações sobre as atmosferas em planetas alienígenas.

A equipe da UCL recorreu ao veterano telescópio espacial Hubble da Nasa, que observou o K2-18b nos dois anos após sua descoberta. Em particular, eles analisaram as medições da luz das estrelas da anã vermelha enquanto o planeta vagava em sua face em oito ocasiões distintas.

Os dados revelaram que quando o K2-18b cruzou na frente de sua estrela, os comprimentos de onda da luz que são absorvidos pela água repentinamente caíram e subiram novamente à medida que o planeta avançava. O efeito é visto como uma arma de fumaça para vapor de água na atmosfera do planeta.

“Para nossa grande surpresa, vimos uma assinatura bastante forte de vapor de água”, disse Giovanna Tinetti, membro da equipe da UCL. “Significa, antes de tudo, que existe uma atmosfera e, segundo, que contém uma quantidade significativa de água”.

Nada levou a busca pela vida a outros lugares além da presença de água. Na Terra, não há vida sem a substância, e o mesmo é esperado em outros planetas, pelo menos para a vida como a conhecemos.

A descoberta de vapor de água no K2-18b não prova que haja água na superfície. Mas assinala mais uma caixa na busca por mundos onde as condições estão maduras para a vida. “Não conhecemos nenhum outro planeta com a temperatura certa que tenha água na atmosfera”, disse Tsiaras ao Guardian. De acordo com o relatório da Nature Astronomy, o K2-18b possui entre 0,01% e 50% de água em sua atmosfera.

No jargão da astronomia, K2-18b é uma super-Terra, colocando seu tamanho entre a Terra e Netuno. Mas, em vez do irmão gêmeo da Terra, o K2-18b é mais parecido com o primo de nosso planeta. É dois terços da densidade da Terra e, embora possa ter uma superfície rochosa, poderia igualmente ser um mundo aquático.

Os humanos não se sairiam bem no planeta. Se tiver uma superfície dura, seria impossível ficar de pé. Com a gravidade oito vezes mais forte que na Terra, o ser humano médio pesaria meia tonelada. Além disso, existem intensos raios UV que causariam mutações causadoras de câncer. Mas contorne isso e a vista, pelo menos, pode ser agradável aos olhos: nuvens finas, um sol vermelho gigante e um planeta interior que nasce como Vênus. Como Ingo Waldmann, pesquisador da equipe, disse: “Talvez ainda não seja o seu destino de férias”.

Ryan Cloutier, do Harvard e do Smithsonian Center for Astrophysics, disse que uma análise independente, ou novas observações, seria valiosa para confirmar a detecção de vapor de água. Mas ele acrescentou que a presença aparente de água era promissora para a habitabilidade do K2-18b.

“É um bom sinal”, disse ele. “No geral, a presença de água em sua atmosfera certamente melhora a perspectiva de o K2-18b ser um planeta potencialmente habitável, mas serão necessárias mais observações para ter certeza.”

Os astrônomos agora esperam estudar mais super-Terras em busca de sinais de água em suas atmosferas. Esse trabalho deve ser transformado nos próximos anos com o lançamento do telescópio espacial James Webb da Nasa em 2021 e a missão Ariel da Agência Espacial Europeia em 2028. As observações desses telescópios devem revelar mais sobre a composição de atmosferas em mundos distantes, incluindo a presença de metano e outros gases que podem ser sinais diretos de vida.

Fonte: Guardian

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