Um crocodilo de água salgada em Timor-Leste, que pode ter vindo da Austrália. Foto: Yusuke Fukuda

Crocodilos australianos são culpados pela onda de mortes em Timor-Leste

O povo de Timor-Leste tem um problema de crocodilo.

Os répteis são reverenciados na ilha, que fica a noroeste da Austrália, no Mar de Timor. Os residentes referem-se aos animais como “avós” e os crocodilos são homenageados com santuários em todo o país.

Mas nas últimas décadas, o país viu um aumento de mais de 20 vezes no número de ataques de crocodilos. Ultimamente, mais de uma pessoa por mês, em um país de 1,3 milhão de habitantes, foi atacada por um crocodilo de água salgada, e mais da metade dos ataques resultaram em morte.

A maioria dos ataques (82,5%) ocorre enquanto as pessoas estão pescando, segundo os pesquisadores, no banho (7,5%) e enquanto a coleta de água (4,2%) é a próxima atividade mais perigosa. Tudo isto apresenta ao povo de Timor-Leste uma questão desconfortável: porque é que os seus antepassados se voltam contra eles?

Imigração animal

Alguns timorenses recorreram a uma resposta mais familiar no mundo da política do que à zoologia: culpam os migrantes. Especificamente, os crocodilos migrantes da Austrália, que dizem ter nadado a viagem de 700 km para Timor-Leste e agora enchem os sistemas do rio e rodeiam a ilha.

Dois investigadores australianos, Yusuke Fukuda e Sam Banks, fizeram a viagem a Timor-Leste para ver se esta teoria poderia ser verdadeira, recolhendo amostras de DNA da população de crocodilos para ver se havia algum crocodilo australiano entre a população timorense.

O par coletou amostras de DNA de 18 crocodilos. Alguns eram animais cativos, mas cerca de metade foram amostrados em estado selvagem, usando um poste de 4 metros com um dardo no final.

Banks, que é professor de ecologia animal e genética na Universidade Charles Darwin, em Darwin, disse que o trabalho tem seus desafios.

“É uma questão de encontrar os que você pode a pé … você certamente queria escolher seus alvos com um pouco mais de cuidado”, disse ele. “Não há chance de entrar na água e se esgueirar em um crocodilo de 4 metros.”

Sam Banks tenta recolher amostras de DNA de um crocodilo de água salgada em Timor-Leste. Foto: Yusuke Fukuda

Banks acaba de recuperar os dados de sequenciamento dos crocodilos, embora ainda não tenha analisado para ver se há alguma correspondência com o banco de dados de DNA de cerca de 750 crocodilos australianos que ele e seus colegas coletaram nos últimos quatro anos.

Se houver crocodilos australianos entre a população local, esta será a mais longa migração comprovada do animal na história.

A existência de crocodilos australianos em Timor-Leste também confirmaria que os esforços australianos para conservar o animal, que estava à beira da extinção há 50 anos, estão a ter impacto na população regional.

Desde que foi listado como protegido em 1971, a população australiana de crocodilos de água salgada se recuperou a níveis saudáveis. Alguns crocodilos podem viver por 80 anos e, com uma população em expansão, o território pode se tornar um problema.

“Eles se movem, jovens crocodilos são expulsos por machos grandes e estão procurando por novos lugares para se estabelecerem. Como parte disso, pensamos que os crocodilos vão para ilhas remotas como Timor ”, disse Fukuda, cientista da vida selvagem do governo do Território do Norte.

Também pode significar que é necessária uma abordagem diferente para lidar com a população australiana. Na Austrália, há aproximadamente sete ataques por ano, sendo que 25% deles são fatais.

“Não há nenhuma razão específica para pensar que as fronteiras nacionais para os crocodilos são as mesmas que para os humanos”, disse Banks. “Se descobrirmos que a Austrália, Timor Leste e a Indonésia compartilham fundamentalmente uma população de crocodilos e têm os mesmos problemas em torno do conflito entre humanos e crocodilos, então precisamos trabalhar juntos para elaborar um plano de manejo regional para eles.”

Embora Fukuda diga que não há razão para pensar que os crocodilos australianos possam ser mais agressivos que os timorenses, se eles descobrissem que os crocodilos na área eram australianos, isso pode fornecer algum consolo para o povo de Timor-Leste. Fukuda disse que os moradores ficaram “muito felizes” ao saber que os pesquisadores estavam tentando provar o que suspeitavam.

“Quando falamos com o governo deles lá, eles também pareciam muito felizes porque, quando trazemos nossa análise, isso encorajaria as pessoas a serem mais cuidadosas, mais inteligentes. Vimos tantas pessoas na aldeia usando a água … pulando no rio, nenhum deles estava realmente preocupado com os crocodilos, embora eles saibam que há crocodilos lá, eles acham que são bons crocodilos locais”.

Guardian

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