O que precisa para ser um piloto profissional de drones?

Jordan Temkin e Big Whoop estão ajudando a definir um novo esporte.

Uma tarde fria e triste em 2014, Jordan Temkin levou seu drone para o Parque Chautauqua em Boulder, no Colorado. Ele colocou um par de óculos que preenchiam sua visão com o feed de vídeo ao vivo da pequena câmera do drone.

Ele criou a estrutura do drone a partir do zero usando uma impressora 3D, terminando com as peças compradas on-line. Levou cerca de um mês para que decolasse. Eventualmente, ele pode voar em torno de seu quintal, então um dia ele levou para o parque e começou a voar com cautela.

Você ainda pode encontrar o feed de vídeo deste primeiro vôo no YouTube. Temkin voa lentamente e com cuidado no início, serpenteando pelo caminho do asfalto. Mas, em pouco tempo, ele voa o drone para cima, sobre e depois em torno de um pico rochoso antes de mergulhar em direção ao chão e levantando voo uma fração de segundo antes do desastre.

Em um ponto, Temkin aparece no vídeo, sentado no asfalto, enquanto o drone se aproxima. “Realmente senti como se estivesse voando”, disse ele. “Eu coloco as óculos, e é como se sua consciência fosse transferida para este drone. É especialmente estranho quando você está voando em torno de um parque e você vê um cara sentado lá com um par de óculos e você fica tipo “Que diabos é isso? Oh, sou eu”.

Temkin não está sozinho ao descrever o vôo como uma experiência fora do corpo – é um sentimento comum para os pilotos de visão de primeira pessoa (FPV). Liberdade total. Voando como Superman.

Ele tinha apenas 22 anos no momento do primeiro vôo. Três anos depois, ele não parou de voar drones. Na verdade, ele agora é pago para voar drones todos os dias, e ele é indiscutivelmente o melhor piloto de drones do mundo. Isso não é uma hipérbole: em um esporte que tem apenas alguns anos, ele dominou a competição mais importante. Duas vezes.

Como gamers profissionais, os pilotos drone usam pseudônimos. O nome de corrida de Temkin é Jet, um acrônimo de seu nome, Jordan Eiji Temkin. Ele aluga uma casa de fazenda fora de Fort Collins, Colorado, com os outros pilotos de FPV Zach Thayer (A_Nub) e Travis McIntyre (m0ke). Ele mudou-se para Fort Collins em parte porque as autoridades em Boulder estavam colocando sinais que proibiam o drone voando em lugares públicos, incluindo o Parque Chautauqua.

Essa casa foi um achado para o trio, devido ao seu quintal enorme. O interior está cheio de drones quebrados, células, baterias, hélices, troféus de corrida e muito mais. O tapete do porão parece um lote de vendas de drones usados, com uma fila após uma fileira de drones, muitos quebrados e quebrados. Há um estúdio audiovisual para produzir vídeos para seus vários canais do YouTube e um quarto livre no porão onde os pilotos de drone visitantes podem ficar. Uma ferramenta de corte na garagem é usada para fazer protótipos de armações drone, e uma pequena sala no porão é dedicada a armazenar quadros, que Temkin e Thayer vendem sob a marca Shrike.

O título de piloto de drone profissional soa como o trabalho mais engraçado do mundo: Saia da cama, vá voar um drone. Mas ao contrário da maioria dos outros esportes, exige um alto nível de habilidades de engenharia. “Algumas pessoas pensam em pilotos drone como skaters adiados, que encontram piscinas vazias ou praticam onde conseguem”, disse Nick Horbaczewski, CEO e fundador da Drone Racing League. “[Mas] esses caras são muito sofisticados. Eles estão fazendo mais do que apenas voar os drones. Eles estão desenvolvendo seus próprios drones, eles estão trabalhando no hardware. Esta é a sua profissão, é o seu hobby. É onde ele mora”.

Temkin e Thayer, que ganharam o National Drone Racing Championship do ano passado, voam com uma equipe de pilotos locais sob o nome de Team Big Whoop. Uma vez que o drone racing não é um esporte em equipe (embora algumas ligas esperem fazer isso), Big Whoop é apenas um grupo de caras no Colorado com paixão por voar, correr e construir drones. Nos dias de folga, eles usam equipamentos de futebol americano como portões e obstáculos. Outros obstáculos funcionam também – a equipe também improvisa cursos de corrida que envolvem árvores no quintal. “Os vizinhos provavelmente nos odeiam nos dias em que voamos, porque voamos por horas”, disse Temkin. “Nos outros dias, nós subimos às montanhas, onde podemos voar mil metros de cima a baixo dos morros em segundos”.

Temkin, Thayer e McIntyre (da esquerda para a direita), voam seus drones em um penhasco.

Antes de mudar com Thayer e McIntyre, Temkin voou seu drone sozinho durante a maior parte de um ano. Ele estava trabalhando três empregos enquanto estudava em tempo integral, voando drones no pouco tempo livre que ele tinha. Um ex-esquiador competitivo e mountain biker, Temkin disse que droning satisfaz sua necessidade de velocidade, bem como seu amor por construir. Um dia, ele pesquisou “drones no Colorado” e encontrou um grupo de encontro: os Enstusiastas de Drones de Fort Collins . O grupo ainda se reúne às segundas-feiras na Lincoln Middle School para voar os drones juntos em um campo aberto.

Os membros deste grupo começaram a fazer corridas de drones, mas, na maior parte, era uma comunidade casual. Ou seja, até os Drone Nationals em Sacramento, Califórnia, em julho de 2015. Embora o evento fosse chamado de Nationals, foi realmente a primeira grande competição internacional por corridas de drones, atraindo pilotos de todo o mundo. Apresentou um curso competitivo, patrocinadores da lista A do mundo do drone e uma bolsa de prêmios de US $ 25.000. Mais importante ainda, foi a primeira vez que muitos pilotos de drone estavam todos em um só lugar. Reunidos juntos, os pilotos trocaram ideias sobre equipamentos, compararam estudos e discutiram sobre eventos locais.

Os membros do Team Big Whoop, Chris Fisher e Jessie Perkins, ambos frequentadores no grupo Fort Collins Meetup, foram os primeiros a se inscreverem para o evento, juntamente com Temkin. “Nós nos apaixonamos pela competitividade e camaradagem. Todo mundo é uma engrenagem e quer mostrar o quão legal são suas coisas”, disse Temkin. “Esquiar e andar de mountain bike é da mesma maneira: todo mundo fala sobre o equipamento que eles usam, onde apertar, qual cera e todo resto. É a mesma mentalidade em todos os passatempos que tenho: engrenagem mais adrenalina”.

Esta foi a primeira corrida de drones de Thayer. Enquanto ele não gostava da corrida (sua transmissão de vídeo não funcionava bem), ele foi imediatamente atraído para este novo mundo. “Naquela época, a corrida não era realmente uma coisa. Meu primo e eu íamos para o parque e simplesmente corríamos pelas árvores e talvez pelos telhados, mas era isso”, disse ele. “Mas então eu consegui conhecer todas essas pessoas que sabiam mais do que eu, e eu consegui ver todo esse equipamento legal. Eu sabia que estava em casa”.

Temkin se demitiu dos seus 3 trabalhos para dedicar-se completamente às corridas de drones. Seu timing foi perfeito, porque nos meses que se seguiram aos Drone Nationals, a cena de corrida entrou em erupção. “Eu economizei um monte de dinheiro e tive o suficiente para ter uma vantagem de um ano”, disse ele. “Então eu ganhei algumas corridas, e continuei por um ano e alguns meses. Então ganhei mais algumas corridas, e alguns milhares de dólares aqui e ali me mantiveram por mais tempo”.

Enquanto isso, Thayer abandonou seu emprego como engenheiro de software. Ele e Temkin se encontraram em uma corrida em Las Vegas e decidiram que o mais lógico seria alugar uma casa juntos. Mas, no seu caminho para o Colorado, os celulares dele e da Temkin começaram a tocar. Em pouco tempo, eles e outros 30 pilotos partiram em uma viagem sem despesas para Dubai para um evento chamado World Drone Prix. Apenas três dias se passaram após o retorno para casa até que ambos foram convidados para ir a Los Angeles para se juntarem à primeira temporada do novo Drone Racing League (DRL).

Temkin não estava correndo a muito tempo, mas ganhou corridas suficientes e, talvez, fez vídeos tão importantes e impressionantes de seu vôo no YouTube. A temporada DRL já havia começado quando ele e Thayer receberam a ligação, mas em corridas de drones, ganhos consistentes são difíceis de ignorar. “Nós assistimos vídeos e seguimos as corridas, e você pode ver o aumento do talento”, disse Ryan Gury, diretor de produto da DRL. “Esses caras voam centenas de vezes todos os dias, e ao longo do tempo, o nível de habilidade torna-se óbvio”.

Temkin chegou para a terceira corrida da temporada e obteve o terceiro lugar, seguido de um segundo lugar na quarta corrida. Ele não ganhou uma corrida antes das finais, mas de acordo com as regras da competição, qualquer piloto que fez o pódio (ou seja, terminou nos três primeiros) vai para as finais. “Eu definitivamente cheguei ao topo no momento certo”, disse ele. “No momento em que eu estava tipo: eu estou sem dinheiro. A corrida acabou, e pensei, talvez eu tenha que conseguir um emprego agora”. Graças a Deus que ganhei”.

O prêmio para ganhar a primeira temporada foi um contrato que oferece a Temkin um salário de seis dígitos como empregado da DRL. Ele aceitou, mas ainda vive frugalmente – essa atitude mão fechada é uma necessidade para sobreviver como um piloto de drone profissional durante o maior tempo possível. “Meus pais me ensinaram muito bem quanto ao orçamento. Eles me deram um subsídio por um ano e disseram:” Se você quiser fazer isso durar, você deve fazer isso chegar ao final do ano “, disse ele. “São os mesmos princípios que aprendi quando criança. Se eu quiser que isso dure, é melhor estendê-lo o mais longe possível”.

A segunda temporada não começou do jeito que Temkin queria. Ele não conseguiu fazer o pódio em nenhum dos dois primeiros eventos – mas Thayer terminou em segundo lugar em uma das corridas. Temkin disse que as primeiras frustrações o levaram a fazer algo que ele normalmente não faz durante a temporada. “Eu fiquei chateado e realmente comecei a praticar – muito”, disse ele. “Normalmente, não praticamos muito durante a temporada. Temos uma filosofia de que se você estiver em sintonia com seu drone, a corrida é fácil, porque você a sente”.

Gabriel Kocher (Gab707) ganhou o evento de abertura e liderou pontos durante a maior parte da temporada. Mas Temkin se encontrou no terceiro concurso em Nova Orleans, subindo para ocupar o primeiro lugar. Na corrida do campeonato, realizada no Alexandra Palace, em Londres, Temkin foi mais uma vez na disputa para ganhar o título, mas ficou atrás de Kocher.

Temkin ganhou a corrida e o título passando Kocher enquanto voava pelo último ciclo na última volta da última corrida. Mas não foi um acidente, a corrida chegou aos momentos finais. Como disse Temkin, os pilotos drone são como cavalos com fendas e sem freios. Os pilotos FPV só têm um campo de visão limitado, vendo apenas o que a câmera do drone vê ao apontar para frente. Voar por trás de um adversário pode dar aos pilotos uma enorme vantagem estratégica.

O fato de Temkin ganhar o título por anos consecutivos não é um acidente. Outros pilotos que o viram voar dizem que ele é perfeitamente consistente e relaxado, sem perder o foco durante uma corrida. Eles se maravilham de que ele é capaz de voar e contar piadas enquanto pensava no seu oponente. “A única coisa que coloca Jordan acima de outros pilotos é que ele permanece calmo”, disse Taylor. “O traço n. ° 1 dos melhores pilotos é o quão bem você funciona sob pressão, e ninguém melhor que ele”.

Graças à exposição na ESPN, o DRL é a liga de corrida FPV de mais rendimento. O DRL é uma liga pequena e fechada que leva elementos de corrida de carros, jogos e VR para fazer o drone competir em um programa de TV. A International Drone Racing Association patrocina eventos ao vivo como o Drone Grand Prix em Dubai, enquanto outras ligas, como a DR1, serão televisionadas na Fox Sports este ano. Enquanto isso, o MultiGP tem fases em todo o mundo e está aberto a qualquer pessoa que queira correr.

Temkin corre em tantas dessas ligas como ele pode, mas isso pode não ser possível por muito mais tempo. Taylor deixou de competir no DRL porque ele disse que teria exigido a assinatura de um contrato exclusivo. Tal acordo impediu-o de defender seus títulos em outras ligas. “DRL é com certeza o rei, mas eu preciso voar em todas as corridas”, disse ele. “O contrato disse que não posso fazer isso. Não é justo para os meus rivais se eu não estiver lá”.

Não há apenas uma divisão entre as ligas de corrida, mas também uma divisão entre as pessoas que correm e que apenas se divertem. A maioria dos pilotos faz ambos, mas os pilotos de drone freestyle como o Rotor Riot são muitas vezes o rosto mais visível da comunidade do drone, graças a vídeos FPV slick e truque demonstrações de vôo em corridas de drones. “Eu sei que o Rotor Riot acredita em fazer o esporte popular, mas nenhum deles corre”, disse Thayer. “Existe uma divisão real entre pilotos e freestylers, mas todos se chamam pilotos. Penso que se você for um bom piloto, não importa o que você se chama. Mas é uma situação confusa”.

Essas falhas revelam a crise de identidade central enfrentada pelo esporte. O DRL está planejando a terceira temporada, e a DR1 está se preparando para sua nova temporada. Mas a maioria dos pilotos drones ainda se perguntam como definir seu esporte e torná-lo atraente para uma ampla audiência. É o próximo BattleBots, ou é a nova Fórmula 1? É como corridas de pod ou jogos profissionais? “Os drones podem ir mais rápido do que um corpo humano poderia ir e sobreviver. Temos uma experiência incrível para apresentar ao mundo, mas ninguém descobriu como fazer isso de maneira correta”, disse Zoe Stumbaugh, um ex-motoqueiro de motocross e atual piloto de drones . “Mas qualquer esporte com apenas dois anos de idade é um grupo familiar. MMA [artes marciais misturadas] foi um desastre de dois anos, então temos tempo para descobrir”.

À medida que a popularidade do esporte sobe, a primeira geração de pilotos está sob pressão para sustentar suas carreiras. “Há tantas pessoas correndo agora. Vocês têm pessoas saindo do nada que são dez vezes melhores do que você, mas você não faz ideia, porque não colocam nada no YouTube”, disse Temkin. “Você tem esse garoto de 16 anos que se mostra em uma corrida, e muitas vezes a pressão não significa nada para eles, principalmente porque sua mãe ou pai pagaram seu hobby e eles não têm nada a perder. EU tenho algo a perder agora”.

Os patrocínios são raros nas corridas de drones, e as bolsas para ganhar uma corrida geralmente não quebram a marca de quatro dígitos, ao contrário das bolsas multimilionárias que os gamers profissionais ganham. Infelizmente, ninguém parece ter uma boa idéia de como tornar o esporte mais lucrativo. “Está fodido que [Temkin] teve que ganhar para ser um piloto pago”, disse Stumbaugh. “Que tal se todo mundo em DRL obteve um salário? Não faria mais sentido?”

Como um esporte de espectador, as corridas de drones são difíceis de vender. É impossível que as multidões acompanhem pequenos drones que zumbem em torno de corridas. O problema também persiste na televisão. “Eu fui ao Chili local quando uma corrida estava ocorrendo, e as pessoas disseram:” Oh, legal, drones “, mas depois perderam o interesse quando não conseguiram seguir o que estava acontecendo”, disse Taylor. “Eles apenas vêem luzes vermelhas, verdes e azuis. Um disse “eu acho que a coisa vermelha ganhou”.

O DRL tornou o esporte mais assistido ao fazer os drones mais lentos e maiores. “Ao fazer os drones mais pesados ​​e diminuí-lo, a corrida fica melhor”, disse Thayer. “A coisa é, eu não posso lidar com meus drones rápidos em toda a extensão.”

Alguns organizadores de corrida querem tirar essa ideia e ir ainda maior. O novo Titan Grand Prix Racing Organization espera que um drone maior e mais alto da corrida fará para um esporte espectador ainda mais emocionante. Enquanto a maioria dos drones tem 250mm de diâmetro, o novo GFD1 é de 1.100mm de diâmetro e é alimentado por oito rotores em vez dos quatro usuais.

Stumbaugh tem uma opinião diferente. Ela acha que o esporte só funcionará se os canais de TV apresentarem mais feeds FPV. “Quando as pessoas vêem o que vemos, é uma loucura. Mostre mais FPV e desacelere”, disse ela. “Nenhum outro esporte pode entregar esse ponto de vista. Nenhum outro esporte pode voar através de locais incríveis a velocidades insanas como esta. Nenhum outro esporte tem muito potencial”.

Uma coisa que o drone racing tem acontecido é Temkin. Ao contrário do MMA, que parece ter um novo campeão a cada outra luta, o formato DRL favorece bons pilotos. “Corremos várias vezes. É um campo de jogo completamente igual”, disse Horbaczewski. “Uma raça é aleatoriedade, mas Jordan é perfeitamente consistente. Queremos que as raças identifiquem alguém excepcionalmente talentoso com um drone”.

Na casa Team Big Whoop, Temkin e Thayer pilotando quads ao redor do quintal. A Horsetooth Mountain apareceu à distância quando o gemido agudo de quads de corrida percorreu o ar por alguns minutos de cada vez. Temkin pensou que algo estava errado com os motores de Thayer, mas nenhum deles conseguiu resolver o problema. “Bem, acho que nós temos outra noite sem dormir”, disse ele. Mas ele rapidamente acrescentou: “Não estou reclamando. Comecei há três anos. Eu fiz esta série de TV, e agora recebo o pagamento para fazer isso todos os dias. Então, tudo é bom”.

Fonte: Engadget/ Jason Krause
Imagens: Engadget

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