Imagem: IAA-CSIC/UHU

Os astrônomos descobrem um anel em torno do planeta anão Haumea

Os astrônomos encontraram um anel de partículas envolta de uma distante pequena rocha espacial à beira do nosso Sistema Solar. O anel circunda um mundo estranho chamado Haumea, um planeta anão que é moldado como um ovo. Haumea é um dos apenas cinco planetas anões oficialmente reconhecidos no Sistema Solar, mas é o único que conhecemos que tem seu próprio anel.

Imagem: IAA-CSIC/UHU

Embora o Haumea seja único entre os seus colegas, esta não é a primeira vez que um anel foi encontrado em torno de um pequeno corpo como esse em nosso Sistema Solar. Em 2014, esse mesmo grupo de astrônomos disse que encontraram dois anéis finos em torno de um planeta pequeno e menor chamado Chariklo que orbita entre Júpiter e Netuno. A descoberta surpreendeu completamente a comunidade de astronomia. Até esse ponto, apenas os gigantes do gás em nosso Sistema Solar – Saturno, Júpiter, Neptuno e Urano – eram conhecidos por ter anéis.

Mas agora que os anéis foram encontrados em torno de outro objeto pequeno e distante, é possível que ainda mais corpos no nosso sistema solar também tenham anéis. Isso representa um enigma para os astrônomos: como esses anéis se formam? A maioria das explicações para a formação do anel se concentrou nos maiores planetas em nosso bairro cósmico. Mas agora, os pesquisadores precisarão encontrar maneiras de explicar como os anéis estão se formando em torno desses pequenos objetos – e como os anéis se mantêm lá. “Eu acho que de onde os anéis estão vindo, como eles estão se formando essencialmente, vai ser um grande tema de pesquisa”, disse Amanda Sickafoose, uma astrônoma do planetário do MIT que escreveu um editorial da Nature sobre a descoberta.

Imagem: IAA-CSIC/UHU

Em 21 de janeiro, a equipe de astronomia observou a ocultação de Haumea de uma estrela distante – eloquentemente chamada URAT1 533-182543 – com 12 telescópios diferentes em toda a Europa. Os telescópios ajudaram os astrônomos a restringir o tamanho, a forma e a densidade de Haumea. E também observaram que a luz da estrela piscava nos lados opostos de Haumea, indicando a existência de um anel. “Porque eles viram isso de vários sites diferentes, eles conseguiram identificar que deve haver um anelem volta de Haumea”, diz Sickafoose.

Usando os dados dos 12 telescópios diferentes, os astrônomos determinaram que o anel tinha cerca de 43,5 milhas de largura, com um raio de quase 1.500 milhas. Parece também girar lentamente ao redor de Haumea; No tempo que leva o anel para fazer uma revolução completa em torno do planeta anão, Haumea gira em torno de seu próprio eixo três vezes.

Os mecanismos que formaram os anéis de Saturno são provavelmente muito diferentes dos que formaram o anel de Haumea. Imagem: NASA

Quanto a como esse anel chegou, os astrônomos ainda não estão certos. Muitos dos mecanismos que se pensava ter formado anéis em torno dos planetas gigantes não explicariam os anéis em torno de Haumea e Chariklo. Parte dos anéis de Saturno, por exemplo, são feitos de material vomitado de uma das luas do planeta, Enceladus. Enquanto Haumea tem duas próprias luas, elas são muito pequenos e muito longe do planeta anão para contribuir com o anel, diz Sickafoose. Além disso, os astrônomos acreditam que os anéis dos gigantes de gás podem ser restos de asteróides ou outros objetos de fora do Sistema Solar que foram atraídos pelos planetas e depois se separaram por gravidade ou colisões. Mas essa explicação também não funciona para Haumea e Chariklo. “Esses pequenos corpos não poderiam fazer isso”, diz Sickafoose.

A explicação mais provável para o anel de Haumea é uma grande colisão de algum tipo – e há algumas evidências que aconteceram no passado do planeta anão. Haumea compartilha uma assinatura única de gelo como um punhado de outros objetos no sistema solar externo. Isso é um sinal de que Haumea e esses outros objetos eram realmente um corpo no passado, e alguma colisão com outra pedra os separaram. É possível que essa mesma colisão também tenha causado um anel de detritos. “Porque sabemos que houve uma colisão e sabemos que há um anel, há uma grande probabilidade de que essas coisas estejam juntas”, diz Sickafoose.

“Os anéis são projetados para se dissipar bastante rápido”, diz Sickafoose. Ao longo do tempo, os anéis são feitos para perder energia e desmoronar. Também partículas altamente energéticas que fluem do Sol podem empurrar as partículas em um anel, fazendo com que os detritos caírem para dentro. Se o anel de Haumea foi formado por uma colisão, provavelmente aconteceu centenas de milhões – talvez até bilhões – de anos atrás. Então, algo deve impedir que o anel se afaste.”

“Como se formaram, de onde vieram, e como alguns tem aneis e outros não?”, diz Sickafoose.

Fonte: The Verge

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